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L. Moya-Albiol, et al                        The neural bases of empathy                        Introduction. Empathy is u...
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Bases neuronales de la empatía

  1. 1. nEUROLOGÍA DE LA CONDUCTaBases neuronales de la empatíaLuis Moya-Albiol, Neus Herrero, M. Consuelo BernalIntroducción. Entendemos por empatía la capacidad para experimentar de forma vicaria los estados emocionales de otros, Departamento de Psicobiología; Facultad de Psicología (L. Moya-siendo crucial en muchas formas de interacción social adaptativa. Tiene dos componentes: uno cognitivo, muy relacionado Albiol, M.C. Bernal). Unidad decon la capacidad para abstraer los procesos mentales de otras personas, y otro emocional, que sería la reacción ante el es- Psiquiatría y Psicología Médica; Facultad de Medicina (CIBERSAM)tado emocional de otra persona. El desarrollo de las técnicas de neuroimagen ha hecho posible que se avance en el conoci- (N. Herrero); Universitat demiento de los circuitos neuronales implicados en la empatía mediante la utilización de diversas estrategias en el laboratorio. València; Valencia, España.Los principales estudios se han centrado en la presentación de estímulos, entre los que hemos diferenciado los emocionales, Correspondencia:los de expresión de asco, los somatosensoriales y los dolorosos, así como en el análisis de la relación entre empatía y perdón. Dr. Luis Moya Albiol. Departamento de Psicobiología.Objetivo y desarrollo. Con este trabajo hemos pretendido ofrecer una visión actualizada de las estructuras cerebrales im- Facultad de Psicología. Universitatplicadas en la empatía, analizando para ello las diversas estrategias metodológicas empleadas en la literatura científica de València. Avda. Blasco Ibáñez, 21. E-46010 Valencia.sobre el tema. Además, se ha pretendido poner de manifiesto la disociación conductual y neuroanatómica existente entrelos componentes cognitivo y emocional de la empatía, así como el hecho de que los circuitos neuronales que la regulan Fax:coinciden en gran parte con aquéllos relacionados con la agresión y la violencia. +34 963 864 668Palabras clave. Corteza prefrontal. Corteza temporal. Empatía. Neuroimagen. Neuronas espejo. Sistema límbico. E-mail: luis.moya@uv.es Financiación Este trabajo ha sido en parte posible gracias a la financiación de la Dirección General de Política Científica de la ConselleriaIntroducción: orígenes de la empatía un modelo que incorpora explicaciones teóricas y d’Educació de la Generalitat descubrimientos empíricos sobre la empatía. Según Valenciana (proyecto GVPRE/El concepto de empatía ha tenido una historia difí- dicho modelo, la observación o imaginación de otra 2008/260) y de la Dirección General de Programas ycil, marcada por el desacuerdo y la discrepancia. Ha persona en un estado emocional particular activa Transferencia de Conocimientosido estudiada durante muchos años por diversas de manera automática una representación de ese del Ministerio de Ciencia e Innovación (proyecto PSI2008-disciplinas, como la filosofía, la teología, la psico- estado en el observador, con las respuestas fisioló- 0448/PSIC).logía y la etología, y recientemente se han añadido gicas asociadas. Al ser automático, se trataría de un Aceptado tras revisión externa:las contribuciones de la neurociencia. Sin embargo, proceso que no requiere conciencia ni esfuerzo de 08.10.09.ha habido y sigue habiendo una falta de consenso procesamiento, pero que no puede inhibirse ni con- Cómo citar este artículo:respecto a la naturaleza del concepto. A pesar de trolarse. Este modelo de percepción-acción incluye Moya-Albiol L, Herrero N,este desacuerdo, los datos empíricos son muy con- dos categorías de nivel básico: la conducta motora y Bernal MC. Bases neuronalessistentes a través de un amplio rango de especies. la conducta emocional, que a su vez incluyen cate- de la empatía. Rev Neurol 2010; 50: 89-100.Individuos de muchas especies se afligen ante el gorías subordinadas del fenómeno. Por lo tanto, dedolor de un coespecífico y actúan para acabar con acuerdo con el modelo, varios fenómenos como el © 2010 Revista de Neurologíael objeto que provoca dicho dolor, incluso aunque ‘contagio’ emocional, la empatía cognitiva, la culpasuponga un peligro para ellos mismos [1]. y la conducta de ayudar dependerían del mecanis- Cuando Theodore Lipps introdujo el concepto mo de percepción y acción.de empatía (Einfühlung), destacó el papel crítico dela ‘imitación interior’ de las acciones de los demás.Comparado con los individuos no empáticos, los in- La empatía como componentedividuos empáticos muestran una mayor imitación de la cognición socialno consciente de las posturas, manierismos y expre-siones faciales de otros [2,3]. Esta representación de En las últimas décadas se ha resaltado la relevanciala acción de los otros modula y forma los contenidos de la empatía en la disposición prosocial de las per-emocionales de la empatía. Preston y de Waal [1], sonas y su función inhibidora de la agresividad. Ei-influidos por los modelos de percepción-acción de senberg [4] planteó la importancia de la empatía enla conducta motora y de la imitación, propusieron el desarrollo moral de las personas, entendida éstawww.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100 89
  2. 2. L. Moya-Albiol, et al como una respuesta emocional que proviene de la basa en diferentes habilidades necesarias que ocu- comprensión del estado o situación de los demás, y rren en el proceso de ser identificado. Se ha estu- que ‘es similar’ a lo que la otra persona está sintien- diado dentro del campo de trabajo de la inteligen- do. La respuesta empática incluye la capacidad para cia emocional [10], entendida como un grupo de comprender al otro y ponerse en su lugar a partir de habilidades de la persona que combina emociones lo que se observa, de la información verbal o de la y cognición. Desde este modelo se incluyen cuatro información accesible desde la memoria (toma de componentes de procesamiento emocional: iden- perspectiva), y la reacción afectiva de compartir su tificación, facilitación, entendimiento y manejo de estado emocional, que puede producir tristeza, ma- emociones [11]. Un aspecto a considerar es que las lestar o ansiedad. Así, la empatía debe favorecer la emociones pueden tener vertientes positivas y ne- percepción tanto de las emociones (alegría, tristeza, gativas, por lo que, en un trabajo reciente se ha pos- sorpresa) como de las sensaciones (tacto, dolor) de tulado la adicción a las sustancias de abuso como la otras personas. Por todo ello, la empatía debe desem- parte negativa de las emociones [12]. peñar un papel central en la disposición prosocial de La percepción social se parece a la percepción las personas y en su supervivencia [5], ya que ésta de- de emociones, pero difiere en el tipo de juicio re- pende de la habilidad para funcionar de manera ópti- querido. Los estudios de percepción social típica- ma dentro del contexto social, para lo cual es funda- mente evalúan la habilidad para juzgar los roles y mental comprender lo que sienten los demás [6]. Se las reglas sociales y el contexto social. Las tareas de trata, por tanto, de una forma de cognición social. percepción social requieren que los sujetos utilicen La cognición social es un concepto que hace re- señales sociales para inferir los acontecimientos ferencia al conjunto de operaciones mentales que situacionales que han generado dichas señales. Es subyacen en las interacciones sociales, y que in- decir, los sujetos, para una situación dada, tendrían cluyen los procesos implicados en la percepción, que identificar rasgos o características interperso- interpretación y generación de respuestas ante las nales, como intimidad, estatus social, estado emo- intenciones, disposiciones y conductas de otros [7]. cional y veracidad. Por tanto, la percepción social Se trataría del proceso de entender la interdepen- puede también referirse a la percepción que una dencia entre cognición y conducta social y se re- persona tenga sobre las relaciones entre los demás, feriría a ‘personas pensando sobre otras personas’. y no sólo a la percepción de señales generadas por Los procesos cognitivos y sociales harían referencia una única persona [13]. a cómo extraemos inferencias sobre las creencias e El conocimiento social, también denominado es- intenciones de otras personas y cómo sopesamos quema social, hace referencia a la conciencia de los los factores sociales y situacionales para llevarlas a roles, reglas y metas que caracterizan a las situacio- cabo. La cognición social incluye las áreas de pro- nes sociales y guían las interacciones sociales [14]. cesamiento de emociones, la percepción social, el El conocimiento social se relaciona mucho con la conocimiento de las reglas sociales, el estilo atribu- percepción social debido a que la identificación de cional y la teoría de la mente (ToM) [8]. También señales sociales frecuentemente requiere tener co- podemos incluir el concepto de empatía; sin em- nocimiento de lo que es típico en una determinada bargo, como pondremos de manifiesto con poste- situación social. rioridad, los límites entre los distintos tipos de cog- Las atribuciones hacen referencia a cómo uno nición social no están totalmente delimitados. explica las causas tanto de los resultados positivos Se ha sugerido que las habilidades cognitivas y como de los negativos y de cómo el significado de sociales capacitan a los sujetos para interactuar de los acontecimientos se basa en la atribución que forma efectiva con su ambiente social, y que un fa- hace uno sobre sus posibles causas. Pueden ser in- llo en ciertos aspectos de la cognición social lleva- ternas (causas que se deben a uno mismo) o exter- ría al sujeto a percibir menos lo social, a reaccio- nas, tanto personales (causas que son atribuidas a nes inesperadas hacia el otro y, con el tiempo, a la otras personas) como situacionales (causas que son retirada social [9]. La cognición social, por tanto, atribuidas a factores situacionales) [15]. parece ser crítica para el funcionamiento en comu- La ToM, también denominada inteligencia so- nidad. Por ello, paulatinamente está aumentando el cial, implica la habilidad para inferir las intencio- interés por identificar los sustratos neuronales que nes y creencias de los demás, y fue definida por subyacen a la cognición social (o a la falta de ella) y Premack y Woodruff como la habilidad para con- a sus componentes, como la empatía. ceptualizar los estados mentales de otras personas El procesamiento emocional se refiere a la for- (metarrepresentaciones) para así poder explicar ma en que percibimos y usamos las emociones y se y predecir gran parte de su comportamiento [16].90 www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100
  3. 3. Bases neuronales de la empatíaDe hecho, la ToM ha sido y es en la actualidad uno que se activaban durante la ejecución de una acciónde los principales modelos explicativos de los dé- determinada y durante la observación de la mismaficit que aparecen en diversos trastornos, como el acción realizada por otro agente (primates no hu-autismo y la esquizofrenia [17-19]. Sin embargo, no manos o humanos) sugiere que su sistema nervio-es un objetivo de esta revisión teórica entrar en el so es capaz de representar las acciones observadasanálisis y exposición de la vertiente patológica de la en los otros en su propio sistema motor [24]. Másempatía, ya que abarca trabajos muy diversos sobre recientemente, otro estudio [25] ha mostrado queun gran número de patologías como las anterior- estas neuronas espejo del lóbulo parietal inferior nomente citadas u otras como el síndrome apático o sólo codificaban los actos motores observados, sinolas dificultades de relación en pacientes con daños que además permitían al observador entender lasfrontales. La extensa bibliografía sobre esta temáti- intenciones del otro. En este sentido, muchas de es-ca haría necesario realizar otro trabajo de revisión tas neuronas respondían de forma diferente cuandopara abarcar toda la vertiente patológica. una misma conducta (p. ej., coger algo) que podría Por otra parte, la empatía hace referencia a la formar parte de diferentes acciones, formaba partetendencia a experimentar de forma vicaria los es- de una acción específica (p. ej., comer). De hecho,tados emocionales de otros y es crucial en muchas incluso se activaban antes de que empezaran lasformas de interacción social adaptativa. Se trata de conductas posteriores que especificaban la acción.una compleja forma de inferencia psicológica en la En otra investigación se había mostrado que unaque la observación, la memoria, el conocimiento y el parte de las neuronas espejo de la corteza premo-razonamiento se combinan para poder comprender tora se activaba durante la presentación de una ac-los pensamientos y sentimientos de los demás. Tie- ción pero también cuando se escondía la parte finalne dos componentes, uno cognitivo y otro emocio- de la acción y, por tanto, sólo podía inferirse [26].nal. El componente cognitivo está muy relacionado Ello implica que la representación motora de unacon la ToM o la capacidad para abstraer los procesos acción realizada por otros puede generarse inter-mentales de otras personas. Al tratar de comprender namente en la corteza premotora del observador,y de ponerse en el lugar del otro, la persona se acerca incluso cuando la descripción visual de la acción noal estado emocional del otro y reacciona. Dicha re- está completa. Estos hallazgos recientes en prima-acción sería el componente emocional de la empatía tes no humanos muestran que las neuronas espejo[20]. Además, en un artículo reciente se han dife- no sólo se relacionan con la representación de larenciado, a su vez, dos tipos de ‘empatía emocional’: acción, sino que también facilitan la comprensiónuno más relacionado con la expresión emocional de los otros y sus intenciones, lo que estaría muyde ira y rabia, y otro más asociado a las expresiones relacionado con el componente cognitivo de la em-de miedo y tristeza [21]. Con toda probabilidad, la patía y con la ToM.escala mejor desarrollada psicométricamente para En humanos, la evidencia de representacionesmedir la empatía, y que se ha utilizado en la mayo- neuronales compartidas entre uno mismo y losría de los estudios comentados en esta revisión, es otros se describió en primer lugar en el campo deel Interpersonal Reactivity Index (IRI) [22,23]. El IRI la acción [27] y la emoción [3,28]. Más reciente-evalúa la empatía desde una perspectiva multidi- mente, la investigación ha mostrado el papel de lasmensional e incluye factores tanto cognitivos (toma representaciones compartidas en los dominios delde perspectiva y fantasía) como emocionales (preo­ procesamiento del dolor [29-32] y del tacto [31,33].cupación empática y malestar personal). Las neuronas espejo de las áreas promotoras, que se creía que estaban únicamente implicadas en el reco- nocimiento de una acción determinada, están tam-Correlatos cerebrales de la empatía bién involucradas en la comprensión de la conducta de los otros [34,35]. En este sentido, entender unaLos actuales modelos neurocientíficos de empatía intencionalidad es inferir un nuevo propósito quepostulan que un estado motor, perceptivo o emo- está por llegar, proceso que el sistema motor reali-cional determinado de un individuo activa las co- za de forma automática [36]. Además, el sistema derrespondientes representaciones y procesos neuro- neuronas espejo no se limita a una zona específi-nales en otro individuo que observa ese estado [1]. ca de la corteza premotora, sino que incluye otrosLos trabajos en este ámbito se han llevado a cabo circuitos motores [37]. Los individuos con mayortanto en primates no humanos como en humanos. empatía han mostrado tener una mayor activaciónEl descubrimiento de las neuronas espejo en las cor- del sistema motor de las neuronas espejo que lostezas premotora y parietal de primates no humanos de puntuaciones bajas [38]. Como se ha sugeridowww.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100 91
  4. 4. L. Moya-Albiol, et al recientemente [39], las neuronas espejo explicarían neral, expresión de asco, estímulos somatosenso- cómo podemos acceder a las mentes de otros y en- riales y dolor. tenderlas, y hacen posible que se dé la intersubjeti- vidad, facilitando de este modo la conducta social. Estímulos emocionales Por otra parte, la psicología social ha puesto de manifiesto que la imitación y la mímica facilitan la Una de las estrategias frecuentemente utilizada para empatía y la conducta prosocial [40], mientras que inducir conductas empáticas y analizar las estructu- las investigaciones neurocientíficas han demostra- ras neuronales relacionadas con éstas es la presen- do la existencia de mecanismos fisiológicos impli- tación de imágenes con contenido emocional o de cados en estos procesos tanto en neuronas específi- situaciones en las que hay que adoptar la perspecti- cas como en sistemas neuronales que sustentan los va de la otra persona. En la mayoría de investigacio- constructos cognitivos y sociales. Al comparar entre nes se ha observado un aumento de la actividad en géneros, las mujeres han mostrado una mayor supre- las cortezas occipital y límbica, aunque los resulta- sión del ritmo mu (indicador válido de la actividad dos de los diversos trabajos no siempre confluyen y del sistema de neuronas espejo en humanos) que los abarcan la activación de multitud de sustratos neu- hombres cuando observaban acciones manuales lle- ronales. vadas a cabo por otros a través de videoclips. Esta Geday et al [44] analizaron las reacciones empá- supresión correlacionaba positivamente con la sub- ticas inducidas por la presentación de fotografías escala de distrés personal del IRI [41]. de imágenes emocionalmente neutras, positivas o No hay evidencia científica suficiente para saber negativas, tanto de baja (expresiones faciales) como si ambos componentes de la empatía (el cognitivo de alta (situaciones emocionales) complejidad so- y el emocional) son partes que interactúan en un cial. Se observó un incremento significativo del flu- sistema único o si son independientes entre sí, aun- jo sanguíneo cerebral regional en el giro fusiforme que recientemente se ha mostrado que los circuitos posterior derecho durante la presentación de las neuronales que los regulan son diferentes [42]. En fotografías emotivas. La actividad cerebral en la este sentido, el área correspondiente con la parte circunvolución occipital inferior izquierda fue ma- opercular del giro frontal inferior (área 44 de Brod- yor para las situaciones emocionales más complejas mann) mostró ser esencial para la empatía emocio- que para las expresiones faciales. A diferencia de nal, mientras que las áreas que comprenden las par- otros estudios [44-46], no se hallaron cambios en tes anteriores del giro frontal superior y medio, y del la amígdala o en otras partes del sistema límbico. giro orbital, el recto y la zona más anterior del giro En la misma línea, al contrario que en investigacio- superior frontal (áreas 10 y 11 de Brodmann, res- nes previas [46,47], se observó una disminución del pectivamente) lo fueron para la cognitiva. En otro flujo sanguíneo cerebral regional en la corteza pre- estudio se ha obtenido que los sustratos neuronales frontal medial inferior derecha durante la presenta- de la empatía cognitiva se solapan con aquellos que ción de imágenes emocionales en comparación con regulan los estados emocionales relacionados con la presentación de imágenes neutras. Se concluyó el estado o la situación de otra persona [43]. que el área fusiforme posterior estaría implicada en El desarrollo de las técnicas de neuroimagen ha la identificación de numerosas señales emocional- hecho posible que se avance, de forma considera- mente importantes en la percepción social. De he- ble, en el conocimiento de los circuitos neuronales cho, los mensajes provenientes del área fusiforme implicados en la empatía. A continuación se expo- y de otras áreas convergen en la corteza prefrontal nen los principales resultados obtenidos por los es- medial inferior derecha, formando una red neuro- tudios que han utilizado diversas estrategias en el nal que resulta crucial para las reacciones empáti- laboratorio y medidas funcionales del cerebro. cas y para las interacciones sociales. La empatía y la imitación son dos procesos auto- máticos que dependen de la representación interna Estudios sobre presentación de estímulos de uno mismo y del otro. Según la teoría motora de la empatía, un individuo reconoce las emociones de Con el fin de organizar la información proveniente otros, habitualmente expresadas por gestos corpo- de los trabajos que han analizado las bases neurona- rales y/o faciales, mediante la representación inter- les de la empatía a través de la estrategia de la pre- na de dichas emociones y mediante la imitación. De sentación de estímulos, se ha realizado una división este modo, empatizamos con otros porque existe un de éstos en función del tipo de estímulo empleado, mecanismo según el cual la representación de la ac- diferenciándose entre estímulos emocionales en ge­ ción modula la actividad emocional y proporciona92 www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100
  5. 5. Bases neuronales de la empatíauna base funcional esencial para la empatía [3,48]. rimentación y expresión de la empatía. Las mujeresLa corteza temporal superior y la corteza frontal muestran frecuentemente mayores puntuaciones eninferior son áreas críticas para la representación los cuestionarios de empatía, de sensibilidad socialde la acción y están conectadas al sistema límbico y de reconocimiento de las emociones que los hom-a través de la ínsula, la cual podría constituir una bres. Recientemente, se ha llevado a cabo un estudiovía de transmisión crítica entre la representación con la finalidad de analizar si esas diferencias de gé-de la acción y la emoción. Las neuronas de la cor- nero están asociadas a mecanismos neuronales es-teza frontal inferior se activan durante la ejecución pecíficos implicados en la cognición emocional so-y la observación de una acción (neuronas espejo), cial. Con esta finalidad se ha empleado una tarea demientras que las neuronas de la corteza temporal atribución de emociones en la que los participantessuperior sólo se disparan durante la observación de se centraban en sus propias respuestas emocionalesuna acción. Tanto la imitación como la observación ante la presentación de rostros que expresaban unade expresiones faciales de tristeza, alegría, enfado, emoción concreta, o evaluaban el estado emocionalsorpresa, disgusto y miedo activaron una red muy expresado por otros rostros [51]. En ambos géne-parecida de áreas cerebrales, aunque la actividad ros, tanto la expresión emocional centrada en ellosfue mayor durante la imitación que durante la ob- mismos como en los otros activó el circuito neuralservación en áreas premotoras que incluían la cor- formado por la corteza prefrontal medial y lateral, lateza frontal inferior, la corteza temporal superior, la corteza temporal y regiones parietales implicadas enínsula y la amígdala. Se concluyó que entendemos la toma de perspectiva emocional. Durante el pro-lo que los demás sienten gracias a un mecanismo de cesamiento de las propias emociones, las mujeresrepresentación de la acción que permite la empatía mostraron una mayor activación en la corteza fron-y modula el contenido emocional, mecanismo en el tal inferior derecha y en el surco temporal superior,cual la ínsula desempeña un papel fundamental [3]. mientras que en hombres la activación fue mayor en Con el fin de analizar la interacción entre el com- la encrucijada temporoparietal izquierda. Cuandoponente emocional y el cognitivo de la empatía se evaluaban el estado emocional de otras personas, lassolicitó a un grupo de sujetos que adoptaran su pro- mujeres mostraban una activación incrementada enpia perspectiva o la de otras personas en situaciones la corteza frontal inferior derecha, mientras que nocotidianas neutras (empatía cognitiva) o socialmente se registró mayor activación en ninguna estructuraemotivas (empatía emocional) [49,50]. El efecto más cerebral en hombres. Estos hallazgos se han inter-claro de ponerse en el lugar del otro fue un incre- pretado en el sentido de que las mujeres emplean,mento de la activación cerebral de las áreas límbicas en mayor grado que los hombres, áreas cerebralesimplicadas en el procesamiento emocional (como el que contienen neuronas espejo en las interaccionestálamo), de las áreas corticales implicadas en la per- empáticas cara a cara, lo que podría explicar los me-cepción corporal y de los rostros (como es el caso del canismos neurobiológicos subyacentes que facilitangiro fusiforme), así como el de las redes neuronales el ‘contagio emocional’. Por otra parte, se ha obser-asociadas a la representación o identificación de las vado una activación del hemisferio derecho tanto enacciones de otros (como el lóbulo parietal inferior). hombres como en mujeres al llevar a cabo una tareaRuby y Decety [49] observaron también que la amíg- de reconocimiento de rostros, pero una correlacióndala se activó únicamente cuando los sujetos proce- positiva entre esa activación y las puntuaciones ensaban emociones relacionadas con las interacciones un cuestionario de empatía únicamente en el casosociales. Sus resultados, junto con los de Nummen- de las mujeres. Ello podría indicar la existencia demaa et al [50], apoyarían la teoría de que la corteza diferencias de género en los sustratos neuronalesfrontopolar y la somatosensorial, junto con el lóbulo que regulan la empatía, que irían fundamentalmen-parietal inferior, son cruciales en el procesamiento te ligadas al hemisferio derecho [52].implicado en la adopción de la propia perspectiva ola de los otros. Además, la empatía emocional facili- Estímulos somatosensorialestaría la representación somática, sensorial y motorade los estados mentales de otras personas, y conlle- Otro grupo de trabajos ha analizado la capacidadvaría una identificación más vigorosa de los estados empática ante determinados estímulos somatosen-físicos y mentales observados en los demás que la soriales. En uno de ellos, los participantes eran to-que aparece en la empatía cognitiva. cados en sus piernas y/o veían películas en las que Otro aspecto evaluado en algunos estudios sobre otras personas u otros objetos eran tocados [33].presentación de estímulos emocionales es el papel La finalidad de la investigación era averiguar si lade las diferencias de género en la regulación, expe- visualización de películas que representan varioswww.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100 93
  6. 6. L. Moya-Albiol, et al tipos de tacto, y no únicamente el mero hecho de comprensión del entorno social y, en última instan- ser tocado, activaba la corteza somatosensorial del cia, la supervivencia. observador. Los resultados pusieron de manifiesto que esta estructura cerebral, que se activa cuando el Estudios sobre dolor participante está siendo tocado (experiencia en pri- mera persona), también lo hace cuando los partici- El dolor es un estado psicológico especial con una pantes ven a alguien más o a algo que está siendo gran importancia evolutiva, que puede ser experi- tocado (experiencia en tercera persona). Por tanto, mentado por uno mismo pero también percibido la corteza somatosensorial secundaria formaría en los otros. La percepción y el procesamiento de parte de un circuito compartido por la experiencia una estimulación dolorosa son producto de una en primera y en tercera persona. combinación de componentes perceptivos, senso- riales y emocionales o afectivos [58]. Mientras que Expresión de asco la corteza sensorial primaria y la secundaria están principalmente implicadas en los aspectos senso- Una de las estrategias metodológicas más empleadas riales discriminativos [59], la corteza cingulada an- en los trabajos sobre presentación de estímulos emo- terior (CCA) y la ínsula lo están en el componente cionales es la relacionada con la expresión de asco, afectivo-motivacional del dolor [60]. No obstante, emoción básica negativa esencial en el comporta- ambos componentes están muy relacionados y es miento humano. Tanto la observación de expresiones difícil diferenciarlos [61], denominándose a la red faciales de asco o dolor como la experiencia de asco de circuitos neuronales relacionada con el dolor, en sí misma activan la ínsula anterior y el opérculo ‘matriz del dolor’. Numerosos estudios de neuro- frontal adyacente, conjunto de estructuras que se imagen indican que sólo el componente afectivo denominan IFO [53]. Las lesiones en esta estructu- de la matriz del dolor estaría implicado en la em- ra alteran tanto la experiencia del asco [54] como la patía ante el dolor. Sin embargo, la empatía es un interpretación del asco en otras personas [55], por lo constructo complejo que no sólo consta del compo- que se le podría atribuir un papel fundamental en la nente emocional, sino también del cognitivo y del red de áreas cerebrales implicadas en el proceso de somatomotor. Por tanto, es posible que la empatía simulación de los estados observados en otros, ha- pueda también basarse en mecanismos básicos que ciendo de la ínsula una estructura neuronal funda- permitan representar las sensaciones de los otros mental tanto para el ‘contagio emocional’ como para en el propio sistema sensoriomotor. la comprensión empática. El IFO se encargaría, por Para confirmar la hipótesis de que la corteza so- tanto, de los dos aspectos clave para la simulación: matosensorial primaria podría estar implicada en la activación de estados simulados y el sentir los pro- las representaciones compartidas de dolor y tacto, pios estados, sean simulados o experimentados [56]. un grupo de sujetos observó, mediante la grabación Se ha planteado la hipótesis de si el IFO se limi- de potenciales evocados somatosensoriales, la apli- taría únicamente al procesamiento de estados ne- cación de estímulos dolorosos y no dolorosos en gativos, como el dolor o el asco, o si también pro- manos ajenas [62]. La observación de estímulos do- cesaría estados positivos. La ingestión de comidas lorosos en una persona desconocida causaba un in- y bebidas agradables asociadas con estados corpo- cremento en la amplitud del componente P45, que rales positivos proporciona una manera de probar correlacionaba positivamente con la intensidad del esta predicción. Siguiendo este procedimiento, se dolor. Además, esta amplitud se reducía median- ha observado que las regiones del IFO implicadas te la observación de estímulos no dañinos en otra en el procesamiento de nuestra propia sensación persona. Estos hallazgos coinciden con los descri- gustativa al beber se activarían también cuando los tos en un trabajo previo [31] e indican una relación participantes ven a otros individuos bebiendo, tan- específica entre la codificación de las cualidades to bebidas agradables como desagradables. Estos sensoriales de las sensaciones corporales dolorosas hallazgos apoyarían el papel del IFO en la represen- y no dolorosas de los demás y las modulaciones del tación de los estados corporales de otros y extende- componente P45. También sugieren que observar ría su implicación a la empatía para las emociones o las sensaciones corporales ajenas puede influir en sensaciones positivas [57]. El IFO bilateral humano la forma de procesar nuestras propias sensaciones podría, por tanto, constituir un componente crítico somáticas. Es decir, la corteza somatosensorial pri- del mecanismo neuronal que permitiría incorporar maria no sólo estaría implicada en la percepción los estados corporales de otros en nuestros propios real del dolor y del tacto, sino que también desem- estados internos, facilitando de ese modo nuestra peñaría un papel destacado en la observación de las94 www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100
  7. 7. Bases neuronales de la empatíacaracterísticas somáticas en las interacciones socia- ante la captación del dolor ajeno como una capa-les. Jackson et al [30] obtuvieron resultados simila- cidad para la evaluación del dolor en expresionesres, ya que en su investigación, el hecho de obser- faciales [64]. Los sustratos neuronales básicos delvar a otros individuos en situaciones que provocan procesamiento de las expresiones faciales de dolordolor activaba una parte específica de la red neural fueron por primera vez estudiados por Botvinickimplicada en el procesamiento del dolor en uno et al [29], utilizando para ello un grupo de muje-mismo. Sin embargo, al igual que en otros estudios res jóvenes que visualizaban secuencias de vídeo en[6,32], no se produjeron cambios de activación en las que se mostraban expresiones faciales neutraslas cortezas somatosensoriales. (en las que no había dolor) o de dolor moderado. Recientemente se ha analizado la hipótesis de Para identificar las áreas que se activaban duranteque la empatía produce una activación en las redes la propia experiencia de dolor también recibieronneuronales del dolor que hacen que incremente su estimulación cutánea termal dolorosa y no doloro-percepción. Para ello, se evaluó la sensibilidad a es- sa. Los resultados del estudio mostraron que du-tímulos calientes de diversa intensidad en personas rante la visión de expresiones faciales de dolor, enque observaban a un actor que supuestamente se contraposición a las neutras, se activaron la CCA yexponía a esos estímulos. El grupo de sujetos cate- la ínsula de forma bilateral. También se observó ungorizado como altamente empáticos consideró los aumento en la actividad del tálamo, el cerebelo, laestímulos dolorosos más intensos y desagradables corteza frontal medial (tres áreas que suelen acti-que el grupo de baja empatía [63]. En otro trabajo se varse con el propio dolor) y la corteza orbitofrontal,exploraron los circuitos cerebrales implicados en el además de la amígdala izquierda. Al mismo tiempo,dolor que se siente al observar a una persona con la se registró la activación de diversas áreas relaciona-que existe una vinculación afectiva (en este caso, las das con la visión en la corteza occipital y áreas delparejas emocionales) que lo experimenta [6]. Ana- lóbulo parietal inferior, de la corteza temporal su-lizaron la actividad cerebral en mujeres mientras se perior y del giro fusiforme derecho. Algunas de lasaplicaba una estimulación dolorosa en su mano de- áreas mencionadas también se activaron durante larecha o en la de su compañero sentimental. Los re- estimulación cutánea dolorosa en comparación consultados mostraron que la ínsula anterior bilateral, la no dolorosa, concretamente la CCA y la ínsulala CCA rostral, el troncoencéfalo y el cerebelo se ac- de forma bilateral, el cerebelo, el tálamo y la corte-tivaban cuando los sujetos recibían dolor propio y za frontal medial. Sin embargo, y coincidiendo contambién cuando se aplicaba a su pareja sentimental. estudios previos [65], hubo otras dos áreas que seSin embargo, la activación en la ínsula posterior, en activaron únicamente durante el análisis de dolorla corteza somatosensorial secundaria, en la corteza termal: la corteza prefrontal dorsolateral derecha ysensoriomotora y en la CCA caudal fue específica la corteza cingulada posterior. Los autores conclu-para el dolor propio. Además, a mayor puntuación yeron que tanto la experimentación del propio do-en preocupación empática (mayores sentimientos lor como su identificación en otras personas a tra-de compasión y afecto ante el malestar de otros), vés de sus expresiones faciales activarían un grupomayor activación en la ínsula anterior y en la CCA de intersección de áreas implicadas en la represen-rostral (áreas que se activaban significativamente tación del propio estado afectivo y en el de otros.cuando veían sufrir a sus compañeros). Por tanto, Las áreas que se activaban en común ante el dolorsólo la respuesta cerebral de activación en la ínsu- (especialmente la CCA, aunque también la ínsu-la anterior y en la CCA rostral sería común para el la, la amígdala y la corteza orbitofrontal) tambiéndolor propio y el experimentado por otras personas estarían implicadas en el procesamiento de otroscon las que existe una vinculación emocional. Ello estados afectivos y somáticos. Varios estudios pre-sugiere que el sustrato neuronal para la experiencia vios ya habían descrito una activación de estructu-empática no implicaría la ‘matriz del dolor’ com- ras sensibles al dolor, como la CCA y la ínsula, enpleta, por lo que los autores concluyeron que sólo la situaciones en las que los sujetos no veían directa-parte de la red del dolor asociada con las cualidades mente expresiones de dolor, sino que observabanafectivas (y no con las cualidades sensitivas) media- cómo se aplicaban estímulos nocivos a otro indivi-ría la empatía. Estos resultados coincidirían con los duo desconocido [66] o, como se ha comentado, aposteriormente obtenidos por Morrison et al [32]. su propia pareja [6]. Este estudio es consistente con Las expresiones faciales de dolor desempeñan los anteriores y además muestra que la mera obser-un papel fundamental en la comunicación social. vación de la conducta o expresión facial relaciona-En este sentido, ya desde una edad temprana, el ser da con el dolor resulta suficiente para activar estashumano muestra tanto una sensibilidad especial estructuras neuronales del dolor.www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100 95
  8. 8. L. Moya-Albiol, et al El hallazgo principal de la investigación de Jackson En relación a ello, se ha señalado que la activación et al [30], ya comentada, es la activación en la CCA de la amígdala indicaría que el condicionamiento y en la ínsula anterior durante la percepción y valo- de miedo también podría inducirse mediante la ob- ración del dolor en otra persona. Ello es consistente servación de expresiones de dolor [29]. con estudios previos de neuroimagen, que mostra- Una investigación reciente ha puesto de mani- ron su papel en el aspecto afectivo del procesamien- fiesto que la empatía puede incrementarse mediante to del dolor [67] y en empatía para el dolor [6]. Estas la administración de oxitocina y que las diferencias regiones se consideran áreas corticales clave impli- individuales en la conducta prosocial desempeñan cadas en la regulación de sentimientos subjetivos de un rol fundamental en las respuestas cerebrales carácter desagradable relacionados con el dolor en empáticas [70]. Tras administrar oxitocina e infligir humanos. La fuerte correlación entre la actividad de estimulación dolorosa a un grupo de hombres en su la CCA y la valoración de los participantes del dolor propia mano o en la de su pareja, no se observa- ajeno apoyan el papel fundamental de esta región en ron cambios en la activación de la ínsula anterior. las funciones atencionales y de evaluación asociadas Sin embargo, la oxitocina redujo la activación de a las situaciones que evocan dolor [68]. Asimismo, la amígdala cuando los participantes recibían es- este mecanismo también estaría implicado en la eva- timulación dolorosa en su propia mano, un efecto luación del dolor en los demás. Dichas observaciones que aparecía únicamente en los participantes más apoyarían el descubrimiento de Hutchison et al [66], egoístas. Esto fue interpretado por los autores en el quienes identificaron neuronas en la CCA de pacien- sentido de que, en contra de lo que se había pos- tes neurológicos que respondían tanto a estimulación tulado, los individuos egoístas podrían ser menos dolorosa como a la anticipación o la observación de racionales y más emocionales, ya que sus acciones la misma estimulación aplicada a otra persona. No estarían más determinadas por los estados de an- obstante, en contraposición al estudio de Singer et siedad que por la razón. Por otra parte, la adminis- al [6], estos autores no encontraron ninguna corre- tración intranasal de oxitocina facilitó la ejecución lación significativa entre el cuestionario de empatía y en una tarea (mucho más cuanto más difícil era) los cambios hemodinámicos observados. de reconocimiento de emociones en la mirada, ta- En otra investigación se visualizó un vídeo en el rea en la que únicamente se presentan fotografías que se mostraba un instrumento nocivo (p. ej., un de los ojos de personas y hay que señalar con qué cuchillo afilado) o un instrumento inocuo (p. ej., emoción se corresponden [71]. un cuchillo para untar mantequilla) acercándose a Según Lamm et al [72], la respuesta altruista-em- la mano de una persona, y se tenía que pulsar o no pática o individualista-egoísta ante la observación un botón que emitía una respuesta en función de si de dolor en los otros dependería de la capacidad de el instrumento hería o no la mano. Las respuestas diferenciación entre uno mismo y los demás, y de más rápidas se daban ante instrumentos nocivos la valoración cognitiva que se hace de la situación. que producían heridas, por lo que la combinación Para comprobar esta hipótesis, se obtuvieron medi- del estímulo y la acción afectaba al tiempo de re- das conductuales y de activación cerebral mientras acción. La activación cerebral aumentó durante la los participantes observaban las expresiones faciales combinación de instrumentos nocivos y la presen- de dolor como resultado de un tratamiento médico. cia de heridas sólo en las regiones medial, dorsal Se presentaron secuencias de rostros de pacientes anterior y dorsal posterior de la corteza cingulada. y se dio la instrucción de imaginar los sentimientos Esta activación dependía de si el sujeto mostraba del paciente o imaginarse a uno mismo en la situa- respuesta motora ante la presentación del estímu- ción del paciente. Se manipuló además la valoración lo, lo que relacionaba la observación del dolor con cognitiva de la situación, dando a los participantes el procesamiento motor de éste. El estudio sugiere información sobre si el tratamiento médico había que la representación funcional en las regiones pre- resultado satisfactorio o no. La toma de perspectiva motoras mediales de la corteza estaría implicada en y el conocimiento de la efectividad del tratamiento el ‘dolor empático’ [32]. A raíz de los trabajos co- produjeron cambios en la activación cerebral en la mentados, podría concluirse que la CCA también ínsula, la CCA medial, la amígdala y diversas áreas desempeña un papel central en el aprendizaje aver- visuales, incluyendo el giro fusiforme. Imaginarse a sivo [69]. De esta manera, la respuesta de dicha es- uno mismo en esa situación incrementó la activa- tructura cerebral cuando se es testigo del dolor se ción cerebral (aunque de forma más gradual) en la relacionaría con el aprendizaje de evitación obser- ínsula media, la CCA medial, las áreas premotoras vacional, lo que permitiría aprender a evitar el do- mediales y laterales, así como los lóbulos parieta- lor sin necesidad de experimentarlo personalmente. les. Además, el conocimiento de la efectividad del96 www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100
  9. 9. Bases neuronales de la empatíatratamiento incrementó la señal en la CCA, la cor- ra investigación en este campo fue llevada a caboteza orbitofrontal ventromedial, la circunvolución por Farrow et al [76], quienes obtuvieron que tantofrontal lateromedial derecha y el cerebelo. Los re- los juicios empáticos como los de perdón activabansultados se interpretaron en el sentido de que las la circunvolución frontal superior izquierda y larespuestas humanas ante el dolor de los demás se corteza orbitofrontal. Las actitudes empáticas acti-verían moduladas por los procesos cognitivos y varon las áreas temporal medial anterior izquierdamotivacionales, lo cual podría extrapolarse a la ob- y frontal inferior izquierda, mientras que el perdónservación de otra persona en necesidad de ayuda y activó el giro cingulado dorsal. Un estudio posteriorla reacción empática hacia ella. de los mismos autores confirmaría la implicación La percepción del dolor de otras personas tam- de estas estructuras neuronales en la empatía y elbién se ve modulada por diversos factores como la perdón [77]. En él, pacientes de ambos géneros conexperiencia del individuo que lo observa [73]. En trastorno por estrés postraumático realizaron unaeste sentido, se compararon médicos expertos en tarea en la que leyeron una historia y, posterior-acupuntura con participantes que nunca habían mente, emitieron un juicio sobre ésta que implicabarealizado prácticas de este tipo mientras observa- tres aspectos básicos: especulación sobre las inten-ban secuencias en las que se insertaban agujas en ciones de otros, evocar empatía y hacer juicios dediversas partes del cuerpo, incluyendo la boca, las perdón sobre sus acciones. Tras ello, los sujetos semanos y los pies. La ínsula anterior, la corteza so- sometieron a una terapia de modificación cogni-matosensorial, la sustancia gris periacueductal y la tivo-conductual, después de la cual se observó unCCA del grupo sin experiencia mostraron una gran aumento en la activación de las regiones cerebralesactivación, pero no se activaron en el caso de los descritas en su trabajo previo en sujetos sanos. Enmédicos con experiencia, quienes, en lugar de ello, concreto, se produjo una activación significativa deincrementaron la activación cerebral en las corte- la circunvolución temporal medial izquierda en lazas prefrontales medial y superior y en la encrucija- respuesta posterapia a la empatía y la activación delda temporoparietal, estructuras más implicadas en giro cingulado posterior en la respuesta posterapiala regulación de las emociones. a los juicios de perdón. Estas regiones específicas Recientemente se ha demostrado que las muje- del cerebro activadas por la empatía y los juicios deres pueden ser más reactivas que los hombres a la perdón cambiaron con la resolución de los sínto-observación de estímulos dolorosos (lo reflejaría la mas de trastorno por estrés postraumático, lo querespuesta vicaria al dolor) y, por tanto, más empáti- sugeriría que tanto el paso del tiempo como la pro-cas [74]. Se ha analizado si ambos géneros difieren pia terapia podrían estar contribuyendo a alcanzaren las respuestas cerebrales ante la presentación de un nivel ‘normalizado’ de respuesta neuronal en es-fotografías emocionales en las que aparecen perso- tas tareas sociales cognitivas.nas en diversos contextos (positivos o negativos) opaisajes rurales o urbanos [75]. En ambos géneros, elcontraste entre sufrimiento y felicidad en la presen- Conclusionestación de las fotografías se relacionó con diferenciasen la activación del área occipitotemporal, de la cor- El desarrollo de las técnicas de neuroimagen ha he-teza occipital derecha, de la región parahipocampal cho posible que se produzca un espectacular avan-(a nivel bilateral), de la corteza prefrontal dorsal iz- ce en el conocimiento de las estructuras neurona-quierda y de la amígdala izquierda. Sin embargo, el les implicadas en diversos procesos psicológicos yincremento de la activación en la amígdala derecha y comportamientos complejos. En este sentido, en losen el área frontal derecha se observó únicamente en últimos años ha habido un notable incremento delmujeres. El contraste entre la presentación de foto- número de estudios focalizados en analizar y com-grafías de personas y de paisajes mostró diferencias prender el funcionamiento de los circuitos cerebra-en la activación de la circunvolución occipital medial les implicados en la empatía. Así, se han llevado aen hombres, y del parietal inferior y temporal supe- cabo diversas estrategias experimentales para tratarrior izquierdos y cingulado derecho, en mujeres. de reproducir en el laboratorio diversas situaciones que podrían producir empatía de manera similar a como ocurre en la vida cotidiana.Empatía y perdón Los principales diseños experimentales se cen- tran en la presentación de estímulos con conteni-Una serie de estudios han valorado la empatía junto do emocional –imágenes o situaciones–, estímulosa la conducta de perdonar a otra persona. La prime- dolorosos o estímulos somatosensoriales, y en elwww.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100 97
  10. 10. L. Moya-Albiol, et al análisis de la relación entre empatía y perdón. Estos 8. Pinkham AE, Penn DL. Neurocognitive and social cognitive predictors of interpersonal skill in schizophrenia. Psychiatry estudios han puesto de manifiesto que, entre otras Res 2006; 143: 167-78. estructuras, las cortezas prefrontal y temporal, la 9. Penn DL, Corrigan PW, Bentall RP, Racenstein JM, Newman amígdala y otras estructuras límbicas como la ínsu- L. Social cognition in schizophrenia. Psychol Bull 1997; 121: 114-32. la y la corteza cingulada desempeñan un papel fun- 10. Fiori M. A new look at emotional intelligence: a dual-process damental en la empatía. Las estructuras cerebrales framework. Pers Soc Psychol Rev 2009; 13: 21-44. previamente señaladas guardarían semejanza con 11. Mayer JD, Salovey P, Caruso DR, Sitarenios G. Emotional intelligence as a standard intelligence. Emotion 2001; 1: aquellas relacionadas con la agresión y la violencia 232-42. 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  12. 12. L. Moya-Albiol, et al The neural bases of empathy Introduction. Empathy is understood to refer to the capacity to vicariously experience the emotional states of others, and is considered to play a crucial role in many forms of adaptive social interaction. It has two components, one of which is cognitive and strongly related to the capacity to abstract the mental processes of other people, while the other is emotional and would be the reaction to the emotional state of another person. The development of neuroimaging techniques has made it possible to further our knowledge of the neuronal circuits involved in empathy by using a variety of strategies in the laboratory. The main studies in this field have focused on the presentation of stimuli. Thus, we have distinguished between those that involve emotions or expressing disgust, somatosensory and painful stimuli, and also those that analyse the relationship between empathy and forgiveness. Aims and development. Our aim in this study was to offer an updated view of the brain structures involved in empathy by analysing the different methodological strategies used in the scientific literature on this topic. Furthermore, we also sought to show the behavioural and neuroanatomical dissociation that exists between the cognitive and emotional components of empathy, as well as the fact that the majority of neural circuits regulating empathy are similar to those related to aggression and violence. Key words. Empathy. Limbic system. Mirror neurons. Neuroimaging. Prefrontal cortex. Temporal cortex.100 www.neurologia.com  Rev Neurol 2010; 50 (2): 89-100

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