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La f´ısica cu ´antica en la vida diaria
por
Juan Gonzalo Muga Francisco, Universidad del Pa´ıs Vasco-Euskal
Herriko Unibertsitatea
Contenidos
1. Introducci ´on
2. Un poco de historia
2.1. Los comienzos
2.2. Evoluci ´on y descubrimientos m´as destacados
3. El transistor
4. El l´aser
4.1. Or´ıgenes
4.2. Aplicaciones
5. Otras aplicaciones de la mec´anica cu´antica
6. El futuro: ¿ordenadores cu´anticos?
1. Introducci ´on
La mec´anica cu´antica ha sido la teor´ıa f´ısica m´as influyente del siglo XX, y se
asoma al siglo XXI con enorme pujanza, no s ´olo porque gracias a ella entendemos
mejor los constituyentes b´asicos y las propiedades de la materia o de la radiaci ´on,
sino porque ha permitido el desarrollo de la tecnolog´ıa que nos rodea. Curiosamente,
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8 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
est´a muy extendida la creencia de que las manifestaciones de la naturaleza cu´antica
de la materia en el mundo macrosc ´opico, y por tanto en la vida diaria, no son
muy importantes. He o´ıdo abundantes comentarios en este sentido a personas con
educaci ´on cient´ıfica, ingenieros, qu´ımicos o f´ısicos. El prop ´osito de este art´ıculo es
poner de manifiesto lo contrario.
Repasemos brevemente una jornada ordinaria de un personaje urbano imaginario.
Probablemente se despertar´a con un reloj digital, calentar´a el desayuno con un
horno de microondas, e ir´a al trabajo en un coche controlado en parte por una
serie de chips escuchando la radio. Ya en el trabajo se conecta a un ordenador.
En pr´acticamente cualquier gesti ´on que deba realizar, bancaria o administrativa,
le atender´an detr´as de la pantalla de otro ordenador conectado seguramente a una
impresora y a una red de informaci´on local o externa, y a lo largo del d´ıa har´a
alguna llamada telef´onica. De vuelta al hogar pasa por un supermercado donde
los precios se registran mediante un lector l´aser de los c´odigos de barras,
y en casa ver´a la televisi´on, que funciona mediante transistores, y cuya se ˜nal se
recibir´a en breve por cable de fibra ´optica gracias a l´aseres de semiconductores,
o escuchar´a m ´usica grabada en un disco compacto. El ordenador tambi´en ha
entrado en nuestras casas como pasatiempo, como fuente de informaci ´on o ayuda
para estudiantes.
Muchos de estos objetos deben su invenci ´on (el l´aser, el transistor), o su estado
de desarrollo actual (la televisi ´on, la radio, las comunicaciones telef ´onicas), a los
conocimientos b´asicos sobre la materia y la radiaci ´on que proporciona la mec´anica
cu´antica. En otros casos la mec´anica cu´antica explica su mecanismo b´asico de
funcionamiento (el horno de microondas). Sin duda el transistor y el l´aser son
las grandes estrellas de esta historia. Su impacto social y econ ´omico es enorme.
A partir de los a ˜nos noventa se fabrican al a ˜no miles de millones de l´aseres de
semiconductores, y las ventas de todo tipo de aparatos con circuitos electr ´onicos
suponen billones de d ´olares al a ˜no. A pesar de todo esto la mec´anica cu´antica es
una ciencia desconocida para la gran mayor´ıa. Podemos definirla como la Ciencia
de lo incre´ıblemente peque ˜no, de cosas como electrones, protones y neutrones, que
son las part´ıculas que forman los ´atomos (la teor´ıa cu´antica abarca tambi´en a los
quarks, las part´ıculas que constituyen los protones y neutrones, a los fotones, y a
sus interacciones con la materia). Los ´atomos a su vez forman las mol´eculas y casi
toda la materia ordinaria. Un ´atomo es realmente muy peque ˜no, en un mil´ımetro
cabr´ıan diez millones de ´atomos puestos en fila, y de hecho el ´atomo es enorme si lo
comparamos con su n ´ucleo, que es 100.000 veces m´as peque ˜no que el ´atomo. Las
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dimensiones de los objetos del mundo, cu´antico son tan peque˜nas
que su comportamiento es a menudo radicalmente distinto del que
estamos acostumbrados a ver en los objetos de la escala humana. Por
esto la mec´anica cu´antica es a veces tan misteriosa y tan interesante.
2. Un poco de Historia
2.1. Los comienzos
Todo comenz ´o hace justamente cien a ˜nos, en Diciembre del a ˜no 1900, cuando
Max Planck present ´o ante la Sociedad Alemana de F´ısica su teor´ıa de la radiaci ´on
del cuerpo negro. A finales del siglo XIX se cre´ıa que con la termodin´amica y
las teor´ıas sobre el movimiento y el electromagnetismo, que constituyen lo que
hoy entendemos como “f´ısica cl´asica”, pod´ıa explicarse pr´acticamente cualquier
cosa. Es cierto que quedaban algunos flecos sin aclarar, pero todos confiaban en
que terminar´ıan resolvi´endose con las leyes conocidas. Uno de estos cabos sueltos
consist´ıa en explicar la distribuci ´on de la radiaci ´on emitida por un cuerpo
caliente o incandescente, que en equilibrio
t´ermico es una distribuci ´on universal inde-
pendiente de la naturaleza del material, y
caracterizada por la temperatura del cuerpo
(cuerpo negro). Debido a esta dependen-
cia al calentar una barra de hierro, la es-
piral de una cocina el´ectrica, por ejemplo,
primero vemos un color rojo oscuro, luego un
rojo m´as claro… si sigui´eramos calentando
podr´ıamos pasar al amarillo y al azul. Es-
tos colores corresponden a las frecuencias en
las que se emite con m´as intensidad en cada
temperatura. El problema lo hab´ıa planteado
otro f´ısico alem´an, Kirchoff un profesor de
Planck, cuarenta a ˜nos antes, pero desde en-
tonces no se hab´ıa progresado mucho con las
teor´ıas cl´asicas. Max Planck
Planck encontr ´o la f ´ormula que describ´ıa la distribuci ´on, y una explicaci ´on
te ´orica de la misma. Su teor´ıa era revolucionaria, aunque ser´ıa m´as exacto decir
10 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
que fue el comienzo de una revoluci ´on, porque en aquel momento nadie, ni siquiera
Planck, se daba cuenta de la verdadera trascendencia de aquel descubrimiento. Tu-
vieron que pasar casi treinta a ˜nos hasta que se desarroll ´o el bloque de la teor´ıa
cu´antica. Las ideas cu´anticas, como la que plante ´o Planck en su ley de radiaci ´on
eran algo completamente contrario a lo que se cre´ıa hasta entonces y encontraron
cierta resistencia, incluso ´el mismo se resist´ıa a aceptar su propuesta. La hip ´otesis
central para obtener la distribuci ´on correcta era que la energ´ıa no se emite ni se
absorbe en cantidades arbitrarias, sino solamente en paquetes o cuantos, es algo
as´ı como el dinero y las monedas. Cuando compramos o vendemos algo in-
tercambiamos un n ´umero de monedas de peseta, de duro, de cien, el dinero est´a
empaquetado en estas unidades, y no podemos comprar algo que valga, por ejem-
plo, 10,287 pesetas. Con la energ´ıa emitida o absorbida pasa algo parecido. En este
caso la energ´ıa de cada paquete depende de la frecuencia, a mayor frecuencia m´as
energ´ıa. La energ´ıa de un cuanto es el producto de la frecuencia por la constante de
Planck,
energ´ıa = h . frecuencia
E = hν.
h es una constante important´ısima de la naturaleza, que aparece una y otra vez
en las ecuaciones de la teor´ıa cu´antica. Si el valor de h fuera despreciablemente
peque ˜no, podr´ıa ocurrir una transferencia pr´acticamente continua de energ´ıa como
se esperaba en la f´ısica cl´asica. De hecho h es muy peque˜na, y muchos
fen´omenos f´ısicos pueden explicarse suponiendo que es cero, es decir
con las leyes de la f´ısica cl´asica. Pero en realidad no es cero, como se pone
de manifiesto en otra gran cantidad de fen ´omenos, algunos de ellos de enorme
importancia en la sociedad actual.
La paradoja es que Planck comenz ´o una revoluci ´on sin querer, no ten´ıa esp´ıritu de
revolucionario. Cuando introdujo la constante h lo hizo, seg ´un sus propias palabras,
“en una acto de desesperaci´on”, y durante a ˜nos estuvo intentando obtener la
distribuci ´on de radiaci ´on prescindiendo de esa hip ´otesis. Adem´as, Planck cre´ıa que
la cuantificaci ´on o empaquetamiento afectaba solamente al proceso de absorci ´on o
emisi ´on, pero no a la energ´ıa una vez absorbida o emitida. El proceso ser´ıa an´alogo
a un grifo de agua que gotea: el agua sale en gotas, en paquetitos de agua, pero antes
de salir o al llegar a la fregadera se junta con las dem´as y cada gota desaparece.
En realidad fueron otras personas quienes se tomaron m´as en serio los cuantos
de Planck. Einstein fue m´as all´a que Planck al afirmar que la luz, no solamente se
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absorb´ıa o emit´ıa en cuantos, sino que exist´ıa en forma de cuantos, los fotones.
Con esta hip ´otesis pudo explicar en 1905, con 26 a ˜nos y trabajando en una oficina
de patentes en Suiza, el efecto fotoel´ectrico, que es lo que ocurre en las c´elulas
fotoel´ectricas que todos conocemos. Cuando se iluminan liberan electrones.
Albert Einstein
Tratar a la luz como cuantos,
como part´ıculas, era una especie
de herej´ıa, puesto que durante
todo el siglo XIX se hab´ıa acu-
mulado evidencia experimental a
favor de la interpretaci´on ondu-
latoria de la luz. Pero la explicaci ´on
del efecto fotoel´ectrico y otros efectos
que se estudiaron por aquellos a ˜nos da-
ban la raz ´on a Einstein. Por ejemplo, en
1913 Bohr pudo explicar las frecuen-
cias discretas de luz que absorbe o emite el ´atomo de Hidr ´ogeno (su espectro)
suponiendo que las energ´ıas posibles del ´atomo eran discretas, e igualando las ener-
g´ıas de las frecuencias observadas (seg ´un la f ´ormula de Planck), con las diferencias
de energ´ıa de los niveles at ´omicos. Este es el comienzo de la relaci ´on, a partir de
entonces indisoluble, entre la espectroscop´ıa y la estructura cu´antica de la mate-
ria. Sin embargo la “explicaci ´on” de Bohr era un tanto rudimentaria, y de nuevo
incompatible con las leyes cl´asicas, todo lo cual produc´ıa un gran desasosiego en
la comunidad cient´ıfica. Esto no impidi ´o que Planck, Einstein, y el propio Bohr
recibieran el premio Nobel en 1918, 1921, y 1922. Aunque nadie entend´ıa muy
bien todo aquello, se reconoc´ıa que algo extra ˜no pero importante estaba ocurriendo.
Para terminar de complicar las cosas, de Broglie presenta su tesis doctoral en La
Sorbona, en 1924. En ella expone que, si las ondas de la luz pueden comportarse
como part´ıculas (los fotones), tambi´en las part´ıculas materiales deber´ıan
asociarse a una onda, cuya frecuencia depender´ıa de la constante de Planck y
ser´ıa inversamente proporcional al momento de la part´ıcula. Las longitudes de onda
asociadas a electrones de velocidad moderada deber´ıan hallarse, seg ´un su f ´ormula,
en la regi ´on de los rayos X. A los miembros del tribunal de la tesis esta hip ´otesis les
parec´ıa una extrapolaci ´on totalmente injustificada, y su primera reacci ´on fue sus-
penderle, pero Einstein, que ya era famoso e influyente, se mostr ´o entusiasmado con
el trabajo de de Broglie, y pudo convencerles finalmente de que le aprobaran. Aquella
idea descabellada se comprob ´o experimentalmente muy poco despu´es. Davisson
y Germer, de los laboratorios Bell, bombardearon n´ıquel cristalizado con elec-
12 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
trones. La pel´ıcula colocada detr´as del n´ıquel mostraba patrones de interferencia,
bandas oscuras y claras como las que aparecen cuando se lanzan rayos X en vez de
electrones. Estos mismos patrones de interferencia hab´ıan sido utilizados por Young
cien a ˜nos antes para probar que la luz ten´ıa naturaleza ondulatoria. No s ´olo eso, el
trabajo de de Broglie, que recibi ´o el premio Nobel en 1929, fue la semilla para que
Erwin Schr¨odinger encontrara una ecuaci´on de ondas que describe no s ´olo el
´atomo de Hidr ´ogeno, que es el que Bohr pudo abordar con su teor´ıa preliminar, sino
todos los ´atomos, todas las mol´eculas, y los s ´olidos. Esta es una de las ecuaciones
m´as importantes de la f´ısica, y por supuesto en ella aparece la constante h. En el mo-
delo de Schr ¨odinger los electrones no giraban en torno al n ´ucleo en ´orbitas discretas
definidas, como en la teor´ıa de Bohr, sino que ven´ıan descritos por una onda deslo-
calizada. Los niveles permitidos del ´atomo de Bohr correspond´ıan simplemente a
las energ´ıas en las que pod´ıa formarse una onda estacionaria. A pesar de que la
ecuaci ´on de Schr ¨odinger predice correctamente las longitudes de onda observadas
espectrosc ´opicamente, la naturaleza exacta de esta onda fue, y sigue siendo, muy
discutida. En un primer momento Schr ¨odinger era partidario de identificar a la onda
con el electr ´on, pero pronto se comprendi ´o que esta interpretaci ´on no era posible.
Hoy en d´ıa entendemos que los dos aspectos, el corpuscular y el ondulatorio, son
complementarios. Sobre este punto insisti ´o mucho Bohr, que fue un personaje
clave durante los a ˜nos en los que se gest ´o la teor´ıa cu´antica. Cuando detectamos fo-
tones, o electrones o ´atomos, detectamos part´ıculas localizadas, lo que ocurre es que
las ecuaciones que predicen estas detecciones son ecuaciones de ondas que nos dan
la probabilidad de encontrar estas part´ıculas en determinadas posiciones o estados.
As´ı, la distribuci ´on de estas detecciones en una pantalla obedece a patrones de inter-
ferencia t´ıpicamente ondulatorios. (La interpretaci ´on probabilista de las ondas de
Schr ¨odinger se debe a Max Born.) En general no podemos imaginar a la part´ıcula
cu´antica como una part´ıcula en el sentido ordinario de la palabra porque su aspecto
ondulatorio hace que se comporte de manera realmente extra ˜na. Por ejemplo, es
capaz de atravesar una pared sin tener, seg ´un los criterios cl´asicos, energ´ıa suficiente
para hacerlo, esto es lo que se conoce como efecto t´unel; o puede moverse hacia
atr´as aunque nosotros la hayamos empujado hacia adelante y no encuentre ning ´un
obst´aculo en su camino (efecto reflujo). Tambi´en, de alguna forma, “se entera”
de cosas que pasan en zonas alejadas, zonas a las que una part´ıcula ordinaria no
podr´ıa tener acceso, es como si se empe ˜nara en estar deslocalizada, como una onda,
hasta el mismo momento de la detecci ´on, en el que siempre aparece localizada. Otro
aspecto importante es que no podemos preparar a las part´ıculas cu´anticas en estados
que nos parecen perfectamente naturales en la escala de los objetos ordinarios. Por
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ejemplo, no podemos preparar una part´ıcula cu´antica precisando al mismo tiempo su
posici ´on y su velocidad (principio de incertidumbre o de indeterminaci´on
de Heisenberg).
Estas y otras paradojas llevaron a Bohr y a muchos de los fundadores (en par-
ticular a Born y Heisenberg), aunque no a todos, a renunciar a una imagen concreta
de lo que es o hace la part´ıcula antes de la medida. Seg ´un el grupo liderado por
Bohr, que se conoce como escuela de Copenague, la teor´ıa cu´antica s´olo
nos ayuda a predecir los resultados de las medidas pero nada m´as,
no nos da una imagen de c´omo es el mundo “en realidad” cuando
nadie mide.
Para algunos, esta filosof´ıa positivista era, y es, suficiente; pero para otros, entre
los cuales estaban nada menos que Einstein, de Broglie, y Schr ¨odinger, la renuncia de
la escuela de Copenague a una imagen concreta y realista del mundo cu´antico antes
de la medida es prematura. El debate entre Einstein y Bohr contin ´ua, aunque hasta
el momento nadie ha logrado proporcionar una imagen plenamente satisfactoria de
las part´ıculas cu´anticas anterior a la medida, y la mayor´ıa de los f´ısicos adopta un
pragmatismo cercano a las tesis de Bohr.
2.2. Evoluci ´on y descubrimientos m ´as destacados.
El bloque conceptual y matem´atico de la teor´ıa se construy ´o en los a ˜nos veinte.
Poco despu´es de que Schr ¨odinger presentara su ecuaci ´on no relativista, Paul Dirac
produce en 1928 una ecuaci ´on para el electr ´on en la que sintetiza los principios
cu´anticos y la relatividad especial de Einstein. Bas´andose en esta ecuaci ´on predice
en 1931 la existencia de la antipart´ıcula del electr ´on, el positr´on. Desde finales
de los setenta los positrones se utilizan en medicina en la t´ecnica conocida como
tomograf´ıa de emisi´on de positrones, que recoge la radiaci ´on emitida cuando
los positrones de materiales radioactivos administrados al paciente se combinan
con electrones de c´elulas cercanas. Es particularmente ´util para detectar c´ancer,
enfermedades coronarias y cerebrales.
La mec´anica cu´antica comenz ´o a aplicarse muy pronto con ´exito a ´atomos,
mol´eculas y s ´olidos, un proceso que contin ´ua hoy en d´ıa con mol´eculas o s ´olidos
cada vez m´as complejos. La mec´anica cu´antica se usa por ejemplo para dise ˜nar
f´armacos, para dise ˜nar nuevos materiales y predecir sus propiedades.
14 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
En los cuarenta la segunda guerra mundial frena muchos estudios pero acelera
otros, se produce la primera bomba at ´omica y el primer reactor nuclear. Poco despu´es
de finalizar la guerra Feynman y otros investigadores crearon la elecrodin´amica
cu´antica (1948), que describe la emisi ´on y absorci ´on de fotones por los electrones.
Tambi´en en esta ´epoca se crea el primer transistor (1947), que puede considerarse
como el “invento del siglo”, y se descubre la resonancia magn´etica nuclear
(1946), sobre los que hablaremos m´as adelante. En los cincuenta se descubren al
m´aser y el l´aser; en los sesenta se obtiene evidencia experimental de que los
protones y neutrones no son part´ıculas elementales sino que est´an formados por
quarks, esto fue el origen de la teor´ıa actual para describir la f´ısica nuclear y de
part´ıculas, el modelo standard. En 1981 se consiguen las primeras im´agenes
de ´atomos individuales mediante la microscop´ıa basada en el efecto t´unel.
Desde mediados de los ochenta el desarrollo de los ordenadores, los l´aseres y de
la electr ´onica permite estudiar a los ´atomos a temperaturas ultra-fr´ıas, y realizar
experimentos que confirman las extra ˜nas predicciones sobre el comportamiento de
las part´ıculas microsc ´opicas que se hab´ıan formulado muchos a ˜nos antes.
La teor´ıa cu´antica se ha comprobado con mediciones muy precisas. Uno de los
experimentos m´as precisos, es decir con mayor n ´umero de cifras iguales entre el
valor medido y la predicci ´on te ´orica corresponde precisamente a la electrodin´amica
cu´antica. Se trata de una medida de cierta propiedad magn´etica del electr ´on. La
precisi ´on conseguida equivaldr´ıa a medir la distancia entre Bilbao y Nueva York con
un error del orden de la anchura de un pelo humano. La teor´ıa cu´antica es sin duda
la teor´ıa m´as exitosa de la historia de la ciencia en cuanto a sus aplicaciones, pero
despu´es de cien a ˜nos de evoluci ´on es muy posible que nos siga deparando sorpresas.
A ´un no entendemos satisfactoriamente, por ejemplo, cuestiones tan b´asicas como
el tiempo en el que ocurren los sucesos.
3. El transistor
Es un dispositivo hecho de material semiconductor que puede regular o amplificar
una corriente el´ectrica. Sustituye a la v´alvula o tubo de vac´ıo, que necesitaba
mucha m´as energ´ıa y espacio para funcionar, y adem´as era mucho m´as fr´agil. Fue
desarrollado por Bardeen, Shockley y Brattain, del Departamento de F´ısica
de Estado S ´olido de los laboratorios Bell en 1947. Los transistores, integrados
desde 1958 en chips, controlan todo tipo de aparatos y procesos: motores de coche,
tel´efonos m ´oviles, computadoras, televisiones, instrumentos musicales, hornos de
microondas, relojes, impresoras, tarjetas de identificaci ´on, sat´elites, misiles, cadenas
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autom´aticas de fabricaci ´on, redes de gas... Podr´ıamos considerar al transistor como
la neurona electr ´onica de nuestra sociedad; es el elemento que permite en ´ultima
instancia la actual revoluci ´on inform´atica y de comunicaciones. Se estima que se
fabrican en torno a 500 millones de transistores cada segundo. La enormidad de
esta cifra puede entenderse si tenemos en cuenta que el coraz ´on de un ordenador, su
procesador, es un chip que integra unos treinta millones de transistores. Es evidente
que nuestra vida diaria ser´ıa muy diferente sin el transistor. Su influjo es apabullante:
abarca nuestra forma de trabajar, de disfrutar del ocio, las tareas dom´esticas, las
transacciones bancarias y comerciales, el transporte, o las telecomunicaciones. Y
Bardeen, Shockley, y Brattain.
todo ello no hubiera sido posible sin el desarrollo de la f´ısica del estado s ´olido,
una rama de la mec´anica cu´antica cuyo primer objetivo fue entender la conducci ´on
electr ´onica en los metales, debido a las limitaciones del electromagnetismo cl´asico
para explicarla. El primer estudiante de doctorado de Heisenberg, el suizo Felix
Bloch, supuso que los electrones que transportan la corriente estaban sometidos a
un potencial peri ´odico producido por el resto de electrones y n ´ucleos de la red, y
resolvi ´o la correspondiente ecuaci ´on de Schr ¨odinger. Estas soluciones llevaron a la
teor´ıa de bandas, sobre la que descansa la f´ısica de estado s ´olido, y seg ´un la cual
existen zonas de energ´ıa (bandas) permitidas y otras prohibidas para los electrones
de conducci ´on. Pudo comprenderse entonces, entre 1928 y 1933, la diferencia
entre conductores, aislantes, y semiconductores. Wigner y Seitz realizaron los
primeros c´alculos realistas de una estructura de bandas para el sodio. Los avances
16 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
posteriores, hasta llegar al transistor tuvieron lugar fundamentalmente en Estados
Unidos, donde se combinaron poderosos intereses econ ´omicos de diversos sectores
industriales (el´ectrico, de comunicaciones, metal ´urgico o fotogr´afico), con el trabajo
de importantes f´ısicos cu´anticos, algunos americanos (Slater, Condon, van Vleck,
Rabi), otros venidos de Europa (Wigner, Bloch, Bethe), que propon´ıan teor´ıas y
c´alculos cada vez m´as precisos de propiedades de s ´olidos interesantes para esta
industria. Los tres inventores del transistor pueden relacionarse directamente con
eminentes te ´oricos cu´anticos: Bardeen estudi ´o mec´anica cu´antica con van Vleck
en Wisconsin y con Wigner en Princeton; Shockley fue estudiante de doctorado en
el grupo de Slater en Massachusetts, que en los a ˜nos treinta se dedic ´o a aplicar la
mec´anica cu´antica para entender las propiedades el´ectricas magn´eticas y t´ermicas de
metales y otros materiales. Por ´ultimo, Brattain asisti ´o a un curso que Sommerfeld
imparti ´o en Michigan en 1931 sobre teor´ıa electr ´onica de los metales.
4. El L ´aser
4.1. Or´ıgenes
En los a ˜nos cuarenta y cincuenta Charles Townes y Arthur Schawlow
estaban interesados, de forma independiente, en la espectroscop´ıa de microondas,
ya que la interacci ´on entre la radiaci ´on de microondas y las mol´eculas permite de-
terminar su estructura. Ninguno de ellos hab´ıa planeado inventar el l´aser; lo que
quer´ıan era desarrollar un dispositivo que generara ondas de longitud de onda corta
para estudiar estructuras moleculares, pero las t´ecnicas disponibles no se lo per-
mit´ıan. A Townes, que hab´ıa estado ligado durante mucho tiempo a la investigaci ´on
relacionada con el radar, se le ocurri ´o usar mol´eculas, en vez de un aparato, para
generar las frecuencias deseadas. Se dio cuenta de que se pod´ıa usar para este fin la
emisi´on estimulada que Einstein hab´ıa predicho en 1917. Se trata de uno de los
fen ´omenos b´asicos de la interacci ´on cu´antica entre la radiaci ´on y la materia (junto
con la emisi ´on espont´anea y la absorci ´on), por la cual un fot ´on en resonancia con
un salto entre niveles cu´anticos de alg ´un sistema material (un ´atomo, una mol´ecula,
un semiconductor…) estimula su desexcitaci ´on (paso a un nivel inferior de energ´ıa)
y la emisi ´on de un fot ´on gemelo, con la misma frecuencia, fase y direcci ´on que el
incidente. Townes fue capaz de usar este proceso para amplificar la emisi ´on de mi-
croondas de las mol´eculas de amoniaco y produjo el primer m´aser (acr ´onimo ingl´es
de microwave amplification by stimulated emission of radiation).
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La cuesti ´on era si se podr´ıa utilizar la emisi ´on estimulada para longitudes de
onda mucho menores, en particular en el espectro visible. Schawlow, cu ˜nado de
Townes, pens ´o que colocando un par de espejos, uno en cada extremo de una regi ´on
con ´atomos o mol´eculas excitadas la luz rebotar´ıa de un lado a otro produciendo un
haz de frecuencia pura y muy direccional, ya que los fotones en otras direcciones
se escapar´ıan de la cavidad. Haciendo uno de los dos espejos semitransparente se
lograba adem´as la salida del haz. En 1958 Townes y Schawlow publicaron un art´ıculo
que establec´ıa los principios del l´aser (light amplification of stimulated emission
radiation). Ya era s ´olo cuesti ´on de tiempo encontrar los materiales apropiados y el
mecanismo de bombeo adecuado para excitar a los ´atomos o mol´eculas dej´andolos
preparados para la emisi ´on estimulada. Tras la publicaci ´on, multitud de laboratorios
en Universidades y empresas se pusieron a trabajar. El primer l´aser lo construy ´o
el f´ısico americano Theodore Maiman, de la compa ˜n´ıa Hughes Aircraft, con rub´ı
sint´etico. Hoy en d´ıa existe una variedad enorme de l´aseres, basados en distintos
medios materiales y mecanismos de bombeo. Pueden funcionar de forma continua
o pulsada; su potencia y frecuencias son tambi´en muy variadas, desde el infrarrojo
hasta el ultravioleta cercano.
4.2. Aplicaciones
Salud y tecnolog´ıa m´edica. Los l´aseres se han convertido en herramientas
indispensables en numerosos procedimientos m´edicos terap´euticos y diagn ´osticos.
Un haz l´aser puede enfocarse con precisi ´on en lesiones oculares, o sobre la piel,
y puede dirigirse hacia cualquier ´organo de forma m´ınimamente invasiva con fibra
´optica. El uso de los l´aseres en medicina se ha desarrollado r´apidamente por dos
razones: primero, debido a la existencia de una gama muy amplia de l´aseres que
permiten ajustar la longitud de onda o los pulsos de la radiaci ´on a las necesidades de
cada problema cl´ınico; en segundo lugar, se ha logrado entender mejor la interacci ´on
entre el l´aser y los tejidos.
Los l´aseres encuentran tambi´en muchas aplicaciones en oftalmolog´ıa, por ejem-
plo para corregir defectos en la visi ´on debidos a peque ˜nas anomal´ıas en la curvatura
de la c ´ornea, o en operaciones de cataratas. Los l´aseres se usan adem´as como bis-
tur´ı. Sus par´ametros pueden ajustarse para cortar y proporcionar suficiente calor
para causar la coagulaci ´on, con lo que se consigue minimizar el sangrado. Se usan
tambi´en con ´exito en ginecolog´ıa. La precisi ´on del l´aser permite destruir s ´olo el
tejido da ˜nado y preservar el resto.
18 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
Tecnolog´ıa de la informaci´on y comunicaciones. Las redes de telecomuni-
caciones modernas (tel´efono, televisi ´on, internet) se basan en el l´aser y en la fibra
´optica, que es m´as eficaz, m´as barata, y requiere menos mantenimiento que las redes
basadas en el cableado de cobre. La fibra ´optica comenz ´o us´andose en telecomuni-
caciones a larga distancia, pero hoy estamos a punto de recibirla ya en el hogar. La
informaci ´on transmitida se codifica mediante pulsos de l´aseres de semiconductores.
El primer l´aser de semiconductores continuo comercial que operaba a temperatura
ambiente se cre ´o en 1975 abriendo la puerta al uso de l´aseres para transmitir conver-
saciones telef ´onicas codificadas. En 1988 se tend´ıa el primer cable de fibra ´optica
transoce´anico.
El disco compacto. Los m´etodos de almacenamiento ´optico son posibles gracias
a la investigaci ´on para obtener l´aseres de semiconductores de bajo costo y sobre la
interacci ´on entre el l´aser y pel´ıculas delgadas. Se venden 8.000 millones de d ´olares
de discos compactos al a ˜no. La informaci ´on se almacena en un CD en la forma de
muescas poco profundas con anchuras de unos miles de ´atomos en una superficie
de pol´ımero cubierta con una pel´ıcula delgada reflectante. La informaci ´on digital,
representada por la posici ´on y longitud de las muescas se lee ´opticamente con un
l´aser de semiconductores.
Energ´ıa. La mayor parte de la energ´ıa que consumimos se obtiene quemando
combustibles f ´osiles. Dada su cantidad limitada y su potencial contaminante es
esencial optimizar la combusti ´on. Para este fin los l´aseres y el conocimiento de los
procesos moleculares que tienen lugar en el horno son importantes. El interior de un
horno es un ambiente hostil en el que es dif´ıcil colocar aparatos sin que se destruyan
o da ˜nen. Sin embargo, por medio del l´aser, es posible averiguar externamente
la temperatura, el movimiento de las part´ıculas, la composici ´on molecular, y las
velocidades de reacci ´on.
Otros usos del l´aser. El l´aser es una herramienta muy vers´atil en muchas otras
industrias y aplicaciones de todo tipo. Se usa por ejemplo para cortar o grabar piezas
met´alicas, cer´amicas, pl´asticas, de madera o tela, con velocidades y precisiones
mucho mayores que las alcanzadas con otras t´ecnicas; en sat´elites para transmitir
informaci ´on; como lectores de c ´odigos de barras, en impresoras; en espectroscopios
para analizar la composici ´on de muestras; para medir distancias y tiempos con gran
precisi ´on; en giroscopios; como punteros; en holograf´ıa, o como “pinzas ´opticas”
para manipular peque ˜nas part´ıculas. Esta ´ultima aplicaci ´on es de gran inter´es en
distintas ramas de la biolog´ıa, para manipular bacterias, c´elulas, org´anulos celulares,
o mol´eculas individuales de DNA.
19
5. Otras aplicaciones de la Mec ´anica Cu ´antica
Dise˜no de f´armacos. La teor´ıa molecular est´a contribuyendo al dise ˜no de
mol´eculas bioactivas, que incluyen f´armacos, herbicidas y pesticidas.
Resonancia magn´etica. Esta t´ecnica de visualizaci ´on de los tejidos se basa en
provocar con un campo magn´etico constante y otro oscilante resonancias magn´eticas
en ciertos n ´ucleos at ´omicos, particularmente del hidr ´ogeno (protones. Nuestro
cuerpo contiene mucha agua, y cada mol´ecula de agua dos ´atomos de hidr ´ogeno.)
La resonancia se refiere a un aumento de la absorci ´on cuando se consigue la ade-
cuada combinaci ´on de intensidad de campo y frecuencia. La ventaja con respecto
a los rayos X es que el paciente no se ve expuesto a una radiaci ´on peligrosa, y
adem´as pueden conseguirse im´agenes tridimensionales. Esta t´ecnica descansa en
un efecto puramente cu´antico: la discretizaci ´on o cuantificaci ´on de la energ´ıa debida
a la acci ´on del campo constante sobre el prot ´on, que puede considerarse como un
peque ˜no im´an. Pero a diferencia de los imanes cl´asicos, no es posible cualquier
orientaci ´on (y energ´ıa) con respecto al campo externo, sino s ´olo dos orientaciones
discretas y sus correspondientes energ´ıas. En resonancia, la frecuencia del campo
oscilante coincide con la frecuencia que corresponde seg ´un la f ´ormula de Planck
al salto energ´etico entre los dos niveles (normalmente en la regi ´on de frecuencias
de radio). La espectroscop´ıa de resonancia magn´etica es una t´ecnica usada por los
qu´ımicos de forma rutinaria como herramienta de an´alisis, ya que los diversos en-
tornos qu´ımicos de los protones afectan las frecuencias de resonancia de distinta
manera; tambi´en se emplea para determinar estructuras de prote´ınas o de s ´olidos.
Felix Bloch (el mismo f´ısico que contribuy ´o decisivamente al nacimiento de la
teor´ıa de bandas) y Edward Purcell descubrieron independientemente el fen ´omeno
de resonancia magn´etica en 1946 ( y recibieron el Nobel en 1952). Entre 1950 y 1970
se us ´o fundamentalmente como t´ecnica de an´alisis qu´ımico. En 1971 se mostr ´o que
los tiempos de relajaci ´on de la resonancia magn´etica de diferentes tejidos variaba,
lo que dispar ´o el inter´es por aplicar la t´ecnica en medicina.
Energ´ıa nuclear. La f´ısica nuclear es una rama de la mec´anica cu´antica. El
conocimiento de la estructura y procesos nucleares ha permitido controlar, para bien y
para mal, enormes energ´ıas. No en vano muchos destacados te ´oricos cu´anticos, (por
ejemplo Feynman , Wheeler, un antiguo colaborador de Bohr, o E. Fermi) liderados
por R. Oppenheimer, trabajaron en el proyecto Manhattan durante la segunda guerra
mundial para producir la primera bomba at ´omica en la que se fisionaba uranio.
Simult´aneamente se llevaba a cabo la investigaci ´on sobre el uso pac´ıfico de esa
energ´ıa: Enrico Fermi consigui ´o la primera reacci ´on nuclear en cadena controlada
20 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
en 1942.
En 1952 Estados Unidos creaba una bomba a ´un m´as mort´ıfera , 1000 veces m´as
potente que la de fisi ´on lanzada en Hirosima, basada en la fuente de energ´ıa del
sol y las estrellas, la fusi ´on de ´atomos de deuterio y tritio para formar helio. La
contrapartida “civil” –un reactor de fusi ´on- no ha llegado a realizarse, posiblemente
por las dificultades que entra ˜na, pero tambi´en por la falta de inter´es de los gobiernos.
En cualquier caso la producci ´on de energ´ıa por fisi ´on nuclear est´a en claro retroceso,
y es impopular debido a los problemas de seguridad que ha generado, no s ´olo por los
temidos accidentes nucleares sino por la peligrosidad de los residuos radioactivos.
El horno de microondas. Ya hemos comentado al hablar del m´aser la impor-
tancia de la espectroscop´ıa de microondas para determinar estructuras moleculares.
El horno de microondas se basa en los mismos principios que la espectroscop´ıa
de microondas, aunque su invenci ´on no est´a ligada a esta espectroscop´ıa. Percy
Spencer, un inventor de la empresa Raytheon Corporation trabajaba en 1946 en un
proyecto relacionado con el radar. Estaba probando un nuevo tubo de vac´ıo llamado
magnetr ´on cuando descubri ´o que una barra de caramelo que llevaba en su bolsillo
se hab´ıa derretido. Luego prob ´o a poner ma´ız cerca del tubo y observ ´o con asombro
c ´omo saltaban las palomitas por todo el laboratorio; despu´es coloc ´o un huevo, y se
calent ´o tan r´apido que explot ´o en la cara de un colega curioso. Hab´ıa nacido una
nueva forma de cocinar y calentar alimentos. En el horno de microondas se produce
radiaci ´on de microondas, con la frecuencia adecuada para hacer rotar las mol´eculas
de agua, que tiene una parte cargada positivamente y otra negativamente. En cada
ciclo de oscilaci ´on del campo el´ectrico la mol´ecula tiende a alinearse con el campo
(t´ıpicamente se producen 2450 millones de ciclos por segundo). Este movimiento
genera fricci ´on a trav´es de choques e interacciones con las mol´eculas vecinas, y
por tanto calor. La radiaci ´on de microondas, y no otra cualquiera, es la adecuada
para esta tarea porque la rotaci ´on molecular est´a cuantizada, es decir, no todas las
energ´ıas de rotaci ´on est´an permitidas, sino s ´olo un conjunto discreto. La diferen-
cia entre niveles permitidos cae precisamente dentro de la zona de microondas del
espectro electromagn´etico.
Finalmente, otra aplicaci ´on interesante de la mec´anica cu´antica es la de los relojes
at ´omicos, y en general la metrolog´ıa, es decir la especificaci ´on precisa de todos los
patrones de medida. Los relojes at ´omicos se usan por ejemplo en el sistema GPS,
que nos permite conocer con gran precisi ´on el punto geogr´afico en el que estamos.
21
6. El futuro: ¿ordenadores cu ´aticos?
En cierto sentido todos los ordenadores actuales son cu´anticos, puesto que su
funcionamiento se basa en el transistor. Sin embargo, convendremos en llamarlos
cl´asicos, en la medida en que usan como unidad elemental para almacenar infor-
maci ´on el bit, que es en la pr´actica un sistema f´ısico que puede estar en dos estados
(digamos 0 y 1). En un hipot´etico ordenador cu´antico se substituir´ıa el bit cl´asico por
el bit cu´antico, m´as rico que el cl´asico porque el sistema puede estar en cualquier su-
perposici ´on de los estado 0 y 1. La consecuencia de esta posibilidad es que en teor´ıa
existen ciertas operaciones para las cuales un ordenador cu´antico ser´ıa much´ısimo
m´as r´apido que uno cl´asico. El problema estriba en conseguir y manipular muchos
de estos bits cu´anticos en la pr´actica, y no es nada f´acil, porque una perturbaci ´on muy
peque ˜na del entorno hace que las propiedades del bit cu´antico se pierdan. En este
momento no se sabe con certeza si los ordenadores cu´anticos van a poder realizarse
alg ´un d´ıa, pero lo que se puede ganar es tanto que muchos grupos de investigaci ´on
en todo el mundo est´an dedicados a intentarlo.
De todas formas existen otros caminos por los que la inform´atica y la mec´anica
cu´antica vuelven a encontrarse, incluso si se mantiene el bit cl´asico como unidad
b´asica. En las ´ultimas d´ecadas la potencia de los ordenadores ha crecido con una
velocidad vertiginosa, dobl´andose cada dos a ˜nos. Este aumento de potencia se
debe esencialmente a la miniaturizaci ´on constante del transistor. Esta miniaturiza-
ci ´on hasta el momento ha conseguido realizarse con ´exito pero el proceso tiene un
l´ımite f´ısico, porque a partir de ciertos tama ˜nos (decenas de nan ´ometros) los efectos
cu´anticos no pueden despreciarse, por ejemplo los electrones atravesar´ıan barreras
por efecto t ´unel, y de hecho el transistor tal como lo conocemos dejar´ıa de funcionar.
Una opci ´on es dise ˜nar nuevos tipos de transistores que usen estos efectos cu´anticos;
tambi´en es posible que el transistor llegue a substituirse por otro tipo de unidades
mejor adaptadas a las nuevas escalas.
Bibliograf´ıa
[1] www.pbs.org/transistor (Historia del transistor.)
[2] J. G. Muga y C. R. Leavens, Arrival time in quantum mechanics, Physical Reports
4 (2000) 353. (Sobre aspectos fundamentales pendientes de resolver en mec´anica
cu´antica.)
22 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria
[3] www.cis.rit.edu/htbooks/nmr, www.cis.rit.edu/htbooks/mri (Ex-
celentes introducciones interactivas a la resonancia magn´etica y a su aplicaci ´on en
medicina.)
[4] www.colorado.edu/physics/2000 (Introducciones interactivas al l´aser, y
al horno de microondas.)
[5] www.bae.ncsu.edu/bae/courses/bae590f/1995/mullen (Sobre la to-
mograf´ıa de emisi ´on de positrones.)
[6] J. M. S´anchez Ron, El Siglo de la Ciencia, Taurus, Madrid, 2000, cap´ıtulos II
(Ciencia, tecnolog´ıa y sociedad), V (la f´ısica cu´antica, disciplina del siglo) y VII (El
poder de la energ´ıa nuclear).

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  • 1. La f´ısica cu ´antica en la vida diaria por Juan Gonzalo Muga Francisco, Universidad del Pa´ıs Vasco-Euskal Herriko Unibertsitatea Contenidos 1. Introducci ´on 2. Un poco de historia 2.1. Los comienzos 2.2. Evoluci ´on y descubrimientos m´as destacados 3. El transistor 4. El l´aser 4.1. Or´ıgenes 4.2. Aplicaciones 5. Otras aplicaciones de la mec´anica cu´antica 6. El futuro: ¿ordenadores cu´anticos? 1. Introducci ´on La mec´anica cu´antica ha sido la teor´ıa f´ısica m´as influyente del siglo XX, y se asoma al siglo XXI con enorme pujanza, no s ´olo porque gracias a ella entendemos mejor los constituyentes b´asicos y las propiedades de la materia o de la radiaci ´on, sino porque ha permitido el desarrollo de la tecnolog´ıa que nos rodea. Curiosamente, 7
  • 2. 8 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria est´a muy extendida la creencia de que las manifestaciones de la naturaleza cu´antica de la materia en el mundo macrosc ´opico, y por tanto en la vida diaria, no son muy importantes. He o´ıdo abundantes comentarios en este sentido a personas con educaci ´on cient´ıfica, ingenieros, qu´ımicos o f´ısicos. El prop ´osito de este art´ıculo es poner de manifiesto lo contrario. Repasemos brevemente una jornada ordinaria de un personaje urbano imaginario. Probablemente se despertar´a con un reloj digital, calentar´a el desayuno con un horno de microondas, e ir´a al trabajo en un coche controlado en parte por una serie de chips escuchando la radio. Ya en el trabajo se conecta a un ordenador. En pr´acticamente cualquier gesti ´on que deba realizar, bancaria o administrativa, le atender´an detr´as de la pantalla de otro ordenador conectado seguramente a una impresora y a una red de informaci´on local o externa, y a lo largo del d´ıa har´a alguna llamada telef´onica. De vuelta al hogar pasa por un supermercado donde los precios se registran mediante un lector l´aser de los c´odigos de barras, y en casa ver´a la televisi´on, que funciona mediante transistores, y cuya se ˜nal se recibir´a en breve por cable de fibra ´optica gracias a l´aseres de semiconductores, o escuchar´a m ´usica grabada en un disco compacto. El ordenador tambi´en ha entrado en nuestras casas como pasatiempo, como fuente de informaci ´on o ayuda para estudiantes. Muchos de estos objetos deben su invenci ´on (el l´aser, el transistor), o su estado de desarrollo actual (la televisi ´on, la radio, las comunicaciones telef ´onicas), a los conocimientos b´asicos sobre la materia y la radiaci ´on que proporciona la mec´anica cu´antica. En otros casos la mec´anica cu´antica explica su mecanismo b´asico de funcionamiento (el horno de microondas). Sin duda el transistor y el l´aser son las grandes estrellas de esta historia. Su impacto social y econ ´omico es enorme. A partir de los a ˜nos noventa se fabrican al a ˜no miles de millones de l´aseres de semiconductores, y las ventas de todo tipo de aparatos con circuitos electr ´onicos suponen billones de d ´olares al a ˜no. A pesar de todo esto la mec´anica cu´antica es una ciencia desconocida para la gran mayor´ıa. Podemos definirla como la Ciencia de lo incre´ıblemente peque ˜no, de cosas como electrones, protones y neutrones, que son las part´ıculas que forman los ´atomos (la teor´ıa cu´antica abarca tambi´en a los quarks, las part´ıculas que constituyen los protones y neutrones, a los fotones, y a sus interacciones con la materia). Los ´atomos a su vez forman las mol´eculas y casi toda la materia ordinaria. Un ´atomo es realmente muy peque ˜no, en un mil´ımetro cabr´ıan diez millones de ´atomos puestos en fila, y de hecho el ´atomo es enorme si lo comparamos con su n ´ucleo, que es 100.000 veces m´as peque ˜no que el ´atomo. Las
  • 3. 9 dimensiones de los objetos del mundo, cu´antico son tan peque˜nas que su comportamiento es a menudo radicalmente distinto del que estamos acostumbrados a ver en los objetos de la escala humana. Por esto la mec´anica cu´antica es a veces tan misteriosa y tan interesante. 2. Un poco de Historia 2.1. Los comienzos Todo comenz ´o hace justamente cien a ˜nos, en Diciembre del a ˜no 1900, cuando Max Planck present ´o ante la Sociedad Alemana de F´ısica su teor´ıa de la radiaci ´on del cuerpo negro. A finales del siglo XIX se cre´ıa que con la termodin´amica y las teor´ıas sobre el movimiento y el electromagnetismo, que constituyen lo que hoy entendemos como “f´ısica cl´asica”, pod´ıa explicarse pr´acticamente cualquier cosa. Es cierto que quedaban algunos flecos sin aclarar, pero todos confiaban en que terminar´ıan resolvi´endose con las leyes conocidas. Uno de estos cabos sueltos consist´ıa en explicar la distribuci ´on de la radiaci ´on emitida por un cuerpo caliente o incandescente, que en equilibrio t´ermico es una distribuci ´on universal inde- pendiente de la naturaleza del material, y caracterizada por la temperatura del cuerpo (cuerpo negro). Debido a esta dependen- cia al calentar una barra de hierro, la es- piral de una cocina el´ectrica, por ejemplo, primero vemos un color rojo oscuro, luego un rojo m´as claro… si sigui´eramos calentando podr´ıamos pasar al amarillo y al azul. Es- tos colores corresponden a las frecuencias en las que se emite con m´as intensidad en cada temperatura. El problema lo hab´ıa planteado otro f´ısico alem´an, Kirchoff un profesor de Planck, cuarenta a ˜nos antes, pero desde en- tonces no se hab´ıa progresado mucho con las teor´ıas cl´asicas. Max Planck Planck encontr ´o la f ´ormula que describ´ıa la distribuci ´on, y una explicaci ´on te ´orica de la misma. Su teor´ıa era revolucionaria, aunque ser´ıa m´as exacto decir
  • 4. 10 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria que fue el comienzo de una revoluci ´on, porque en aquel momento nadie, ni siquiera Planck, se daba cuenta de la verdadera trascendencia de aquel descubrimiento. Tu- vieron que pasar casi treinta a ˜nos hasta que se desarroll ´o el bloque de la teor´ıa cu´antica. Las ideas cu´anticas, como la que plante ´o Planck en su ley de radiaci ´on eran algo completamente contrario a lo que se cre´ıa hasta entonces y encontraron cierta resistencia, incluso ´el mismo se resist´ıa a aceptar su propuesta. La hip ´otesis central para obtener la distribuci ´on correcta era que la energ´ıa no se emite ni se absorbe en cantidades arbitrarias, sino solamente en paquetes o cuantos, es algo as´ı como el dinero y las monedas. Cuando compramos o vendemos algo in- tercambiamos un n ´umero de monedas de peseta, de duro, de cien, el dinero est´a empaquetado en estas unidades, y no podemos comprar algo que valga, por ejem- plo, 10,287 pesetas. Con la energ´ıa emitida o absorbida pasa algo parecido. En este caso la energ´ıa de cada paquete depende de la frecuencia, a mayor frecuencia m´as energ´ıa. La energ´ıa de un cuanto es el producto de la frecuencia por la constante de Planck, energ´ıa = h . frecuencia E = hν. h es una constante important´ısima de la naturaleza, que aparece una y otra vez en las ecuaciones de la teor´ıa cu´antica. Si el valor de h fuera despreciablemente peque ˜no, podr´ıa ocurrir una transferencia pr´acticamente continua de energ´ıa como se esperaba en la f´ısica cl´asica. De hecho h es muy peque˜na, y muchos fen´omenos f´ısicos pueden explicarse suponiendo que es cero, es decir con las leyes de la f´ısica cl´asica. Pero en realidad no es cero, como se pone de manifiesto en otra gran cantidad de fen ´omenos, algunos de ellos de enorme importancia en la sociedad actual. La paradoja es que Planck comenz ´o una revoluci ´on sin querer, no ten´ıa esp´ıritu de revolucionario. Cuando introdujo la constante h lo hizo, seg ´un sus propias palabras, “en una acto de desesperaci´on”, y durante a ˜nos estuvo intentando obtener la distribuci ´on de radiaci ´on prescindiendo de esa hip ´otesis. Adem´as, Planck cre´ıa que la cuantificaci ´on o empaquetamiento afectaba solamente al proceso de absorci ´on o emisi ´on, pero no a la energ´ıa una vez absorbida o emitida. El proceso ser´ıa an´alogo a un grifo de agua que gotea: el agua sale en gotas, en paquetitos de agua, pero antes de salir o al llegar a la fregadera se junta con las dem´as y cada gota desaparece. En realidad fueron otras personas quienes se tomaron m´as en serio los cuantos de Planck. Einstein fue m´as all´a que Planck al afirmar que la luz, no solamente se
  • 5. 11 absorb´ıa o emit´ıa en cuantos, sino que exist´ıa en forma de cuantos, los fotones. Con esta hip ´otesis pudo explicar en 1905, con 26 a ˜nos y trabajando en una oficina de patentes en Suiza, el efecto fotoel´ectrico, que es lo que ocurre en las c´elulas fotoel´ectricas que todos conocemos. Cuando se iluminan liberan electrones. Albert Einstein Tratar a la luz como cuantos, como part´ıculas, era una especie de herej´ıa, puesto que durante todo el siglo XIX se hab´ıa acu- mulado evidencia experimental a favor de la interpretaci´on ondu- latoria de la luz. Pero la explicaci ´on del efecto fotoel´ectrico y otros efectos que se estudiaron por aquellos a ˜nos da- ban la raz ´on a Einstein. Por ejemplo, en 1913 Bohr pudo explicar las frecuen- cias discretas de luz que absorbe o emite el ´atomo de Hidr ´ogeno (su espectro) suponiendo que las energ´ıas posibles del ´atomo eran discretas, e igualando las ener- g´ıas de las frecuencias observadas (seg ´un la f ´ormula de Planck), con las diferencias de energ´ıa de los niveles at ´omicos. Este es el comienzo de la relaci ´on, a partir de entonces indisoluble, entre la espectroscop´ıa y la estructura cu´antica de la mate- ria. Sin embargo la “explicaci ´on” de Bohr era un tanto rudimentaria, y de nuevo incompatible con las leyes cl´asicas, todo lo cual produc´ıa un gran desasosiego en la comunidad cient´ıfica. Esto no impidi ´o que Planck, Einstein, y el propio Bohr recibieran el premio Nobel en 1918, 1921, y 1922. Aunque nadie entend´ıa muy bien todo aquello, se reconoc´ıa que algo extra ˜no pero importante estaba ocurriendo. Para terminar de complicar las cosas, de Broglie presenta su tesis doctoral en La Sorbona, en 1924. En ella expone que, si las ondas de la luz pueden comportarse como part´ıculas (los fotones), tambi´en las part´ıculas materiales deber´ıan asociarse a una onda, cuya frecuencia depender´ıa de la constante de Planck y ser´ıa inversamente proporcional al momento de la part´ıcula. Las longitudes de onda asociadas a electrones de velocidad moderada deber´ıan hallarse, seg ´un su f ´ormula, en la regi ´on de los rayos X. A los miembros del tribunal de la tesis esta hip ´otesis les parec´ıa una extrapolaci ´on totalmente injustificada, y su primera reacci ´on fue sus- penderle, pero Einstein, que ya era famoso e influyente, se mostr ´o entusiasmado con el trabajo de de Broglie, y pudo convencerles finalmente de que le aprobaran. Aquella idea descabellada se comprob ´o experimentalmente muy poco despu´es. Davisson y Germer, de los laboratorios Bell, bombardearon n´ıquel cristalizado con elec-
  • 6. 12 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria trones. La pel´ıcula colocada detr´as del n´ıquel mostraba patrones de interferencia, bandas oscuras y claras como las que aparecen cuando se lanzan rayos X en vez de electrones. Estos mismos patrones de interferencia hab´ıan sido utilizados por Young cien a ˜nos antes para probar que la luz ten´ıa naturaleza ondulatoria. No s ´olo eso, el trabajo de de Broglie, que recibi ´o el premio Nobel en 1929, fue la semilla para que Erwin Schr¨odinger encontrara una ecuaci´on de ondas que describe no s ´olo el ´atomo de Hidr ´ogeno, que es el que Bohr pudo abordar con su teor´ıa preliminar, sino todos los ´atomos, todas las mol´eculas, y los s ´olidos. Esta es una de las ecuaciones m´as importantes de la f´ısica, y por supuesto en ella aparece la constante h. En el mo- delo de Schr ¨odinger los electrones no giraban en torno al n ´ucleo en ´orbitas discretas definidas, como en la teor´ıa de Bohr, sino que ven´ıan descritos por una onda deslo- calizada. Los niveles permitidos del ´atomo de Bohr correspond´ıan simplemente a las energ´ıas en las que pod´ıa formarse una onda estacionaria. A pesar de que la ecuaci ´on de Schr ¨odinger predice correctamente las longitudes de onda observadas espectrosc ´opicamente, la naturaleza exacta de esta onda fue, y sigue siendo, muy discutida. En un primer momento Schr ¨odinger era partidario de identificar a la onda con el electr ´on, pero pronto se comprendi ´o que esta interpretaci ´on no era posible. Hoy en d´ıa entendemos que los dos aspectos, el corpuscular y el ondulatorio, son complementarios. Sobre este punto insisti ´o mucho Bohr, que fue un personaje clave durante los a ˜nos en los que se gest ´o la teor´ıa cu´antica. Cuando detectamos fo- tones, o electrones o ´atomos, detectamos part´ıculas localizadas, lo que ocurre es que las ecuaciones que predicen estas detecciones son ecuaciones de ondas que nos dan la probabilidad de encontrar estas part´ıculas en determinadas posiciones o estados. As´ı, la distribuci ´on de estas detecciones en una pantalla obedece a patrones de inter- ferencia t´ıpicamente ondulatorios. (La interpretaci ´on probabilista de las ondas de Schr ¨odinger se debe a Max Born.) En general no podemos imaginar a la part´ıcula cu´antica como una part´ıcula en el sentido ordinario de la palabra porque su aspecto ondulatorio hace que se comporte de manera realmente extra ˜na. Por ejemplo, es capaz de atravesar una pared sin tener, seg ´un los criterios cl´asicos, energ´ıa suficiente para hacerlo, esto es lo que se conoce como efecto t´unel; o puede moverse hacia atr´as aunque nosotros la hayamos empujado hacia adelante y no encuentre ning ´un obst´aculo en su camino (efecto reflujo). Tambi´en, de alguna forma, “se entera” de cosas que pasan en zonas alejadas, zonas a las que una part´ıcula ordinaria no podr´ıa tener acceso, es como si se empe ˜nara en estar deslocalizada, como una onda, hasta el mismo momento de la detecci ´on, en el que siempre aparece localizada. Otro aspecto importante es que no podemos preparar a las part´ıculas cu´anticas en estados que nos parecen perfectamente naturales en la escala de los objetos ordinarios. Por
  • 7. 13 ejemplo, no podemos preparar una part´ıcula cu´antica precisando al mismo tiempo su posici ´on y su velocidad (principio de incertidumbre o de indeterminaci´on de Heisenberg). Estas y otras paradojas llevaron a Bohr y a muchos de los fundadores (en par- ticular a Born y Heisenberg), aunque no a todos, a renunciar a una imagen concreta de lo que es o hace la part´ıcula antes de la medida. Seg ´un el grupo liderado por Bohr, que se conoce como escuela de Copenague, la teor´ıa cu´antica s´olo nos ayuda a predecir los resultados de las medidas pero nada m´as, no nos da una imagen de c´omo es el mundo “en realidad” cuando nadie mide. Para algunos, esta filosof´ıa positivista era, y es, suficiente; pero para otros, entre los cuales estaban nada menos que Einstein, de Broglie, y Schr ¨odinger, la renuncia de la escuela de Copenague a una imagen concreta y realista del mundo cu´antico antes de la medida es prematura. El debate entre Einstein y Bohr contin ´ua, aunque hasta el momento nadie ha logrado proporcionar una imagen plenamente satisfactoria de las part´ıculas cu´anticas anterior a la medida, y la mayor´ıa de los f´ısicos adopta un pragmatismo cercano a las tesis de Bohr. 2.2. Evoluci ´on y descubrimientos m ´as destacados. El bloque conceptual y matem´atico de la teor´ıa se construy ´o en los a ˜nos veinte. Poco despu´es de que Schr ¨odinger presentara su ecuaci ´on no relativista, Paul Dirac produce en 1928 una ecuaci ´on para el electr ´on en la que sintetiza los principios cu´anticos y la relatividad especial de Einstein. Bas´andose en esta ecuaci ´on predice en 1931 la existencia de la antipart´ıcula del electr ´on, el positr´on. Desde finales de los setenta los positrones se utilizan en medicina en la t´ecnica conocida como tomograf´ıa de emisi´on de positrones, que recoge la radiaci ´on emitida cuando los positrones de materiales radioactivos administrados al paciente se combinan con electrones de c´elulas cercanas. Es particularmente ´util para detectar c´ancer, enfermedades coronarias y cerebrales. La mec´anica cu´antica comenz ´o a aplicarse muy pronto con ´exito a ´atomos, mol´eculas y s ´olidos, un proceso que contin ´ua hoy en d´ıa con mol´eculas o s ´olidos cada vez m´as complejos. La mec´anica cu´antica se usa por ejemplo para dise ˜nar f´armacos, para dise ˜nar nuevos materiales y predecir sus propiedades.
  • 8. 14 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria En los cuarenta la segunda guerra mundial frena muchos estudios pero acelera otros, se produce la primera bomba at ´omica y el primer reactor nuclear. Poco despu´es de finalizar la guerra Feynman y otros investigadores crearon la elecrodin´amica cu´antica (1948), que describe la emisi ´on y absorci ´on de fotones por los electrones. Tambi´en en esta ´epoca se crea el primer transistor (1947), que puede considerarse como el “invento del siglo”, y se descubre la resonancia magn´etica nuclear (1946), sobre los que hablaremos m´as adelante. En los cincuenta se descubren al m´aser y el l´aser; en los sesenta se obtiene evidencia experimental de que los protones y neutrones no son part´ıculas elementales sino que est´an formados por quarks, esto fue el origen de la teor´ıa actual para describir la f´ısica nuclear y de part´ıculas, el modelo standard. En 1981 se consiguen las primeras im´agenes de ´atomos individuales mediante la microscop´ıa basada en el efecto t´unel. Desde mediados de los ochenta el desarrollo de los ordenadores, los l´aseres y de la electr ´onica permite estudiar a los ´atomos a temperaturas ultra-fr´ıas, y realizar experimentos que confirman las extra ˜nas predicciones sobre el comportamiento de las part´ıculas microsc ´opicas que se hab´ıan formulado muchos a ˜nos antes. La teor´ıa cu´antica se ha comprobado con mediciones muy precisas. Uno de los experimentos m´as precisos, es decir con mayor n ´umero de cifras iguales entre el valor medido y la predicci ´on te ´orica corresponde precisamente a la electrodin´amica cu´antica. Se trata de una medida de cierta propiedad magn´etica del electr ´on. La precisi ´on conseguida equivaldr´ıa a medir la distancia entre Bilbao y Nueva York con un error del orden de la anchura de un pelo humano. La teor´ıa cu´antica es sin duda la teor´ıa m´as exitosa de la historia de la ciencia en cuanto a sus aplicaciones, pero despu´es de cien a ˜nos de evoluci ´on es muy posible que nos siga deparando sorpresas. A ´un no entendemos satisfactoriamente, por ejemplo, cuestiones tan b´asicas como el tiempo en el que ocurren los sucesos. 3. El transistor Es un dispositivo hecho de material semiconductor que puede regular o amplificar una corriente el´ectrica. Sustituye a la v´alvula o tubo de vac´ıo, que necesitaba mucha m´as energ´ıa y espacio para funcionar, y adem´as era mucho m´as fr´agil. Fue desarrollado por Bardeen, Shockley y Brattain, del Departamento de F´ısica de Estado S ´olido de los laboratorios Bell en 1947. Los transistores, integrados desde 1958 en chips, controlan todo tipo de aparatos y procesos: motores de coche, tel´efonos m ´oviles, computadoras, televisiones, instrumentos musicales, hornos de microondas, relojes, impresoras, tarjetas de identificaci ´on, sat´elites, misiles, cadenas
  • 9. 15 autom´aticas de fabricaci ´on, redes de gas... Podr´ıamos considerar al transistor como la neurona electr ´onica de nuestra sociedad; es el elemento que permite en ´ultima instancia la actual revoluci ´on inform´atica y de comunicaciones. Se estima que se fabrican en torno a 500 millones de transistores cada segundo. La enormidad de esta cifra puede entenderse si tenemos en cuenta que el coraz ´on de un ordenador, su procesador, es un chip que integra unos treinta millones de transistores. Es evidente que nuestra vida diaria ser´ıa muy diferente sin el transistor. Su influjo es apabullante: abarca nuestra forma de trabajar, de disfrutar del ocio, las tareas dom´esticas, las transacciones bancarias y comerciales, el transporte, o las telecomunicaciones. Y Bardeen, Shockley, y Brattain. todo ello no hubiera sido posible sin el desarrollo de la f´ısica del estado s ´olido, una rama de la mec´anica cu´antica cuyo primer objetivo fue entender la conducci ´on electr ´onica en los metales, debido a las limitaciones del electromagnetismo cl´asico para explicarla. El primer estudiante de doctorado de Heisenberg, el suizo Felix Bloch, supuso que los electrones que transportan la corriente estaban sometidos a un potencial peri ´odico producido por el resto de electrones y n ´ucleos de la red, y resolvi ´o la correspondiente ecuaci ´on de Schr ¨odinger. Estas soluciones llevaron a la teor´ıa de bandas, sobre la que descansa la f´ısica de estado s ´olido, y seg ´un la cual existen zonas de energ´ıa (bandas) permitidas y otras prohibidas para los electrones de conducci ´on. Pudo comprenderse entonces, entre 1928 y 1933, la diferencia entre conductores, aislantes, y semiconductores. Wigner y Seitz realizaron los primeros c´alculos realistas de una estructura de bandas para el sodio. Los avances
  • 10. 16 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria posteriores, hasta llegar al transistor tuvieron lugar fundamentalmente en Estados Unidos, donde se combinaron poderosos intereses econ ´omicos de diversos sectores industriales (el´ectrico, de comunicaciones, metal ´urgico o fotogr´afico), con el trabajo de importantes f´ısicos cu´anticos, algunos americanos (Slater, Condon, van Vleck, Rabi), otros venidos de Europa (Wigner, Bloch, Bethe), que propon´ıan teor´ıas y c´alculos cada vez m´as precisos de propiedades de s ´olidos interesantes para esta industria. Los tres inventores del transistor pueden relacionarse directamente con eminentes te ´oricos cu´anticos: Bardeen estudi ´o mec´anica cu´antica con van Vleck en Wisconsin y con Wigner en Princeton; Shockley fue estudiante de doctorado en el grupo de Slater en Massachusetts, que en los a ˜nos treinta se dedic ´o a aplicar la mec´anica cu´antica para entender las propiedades el´ectricas magn´eticas y t´ermicas de metales y otros materiales. Por ´ultimo, Brattain asisti ´o a un curso que Sommerfeld imparti ´o en Michigan en 1931 sobre teor´ıa electr ´onica de los metales. 4. El L ´aser 4.1. Or´ıgenes En los a ˜nos cuarenta y cincuenta Charles Townes y Arthur Schawlow estaban interesados, de forma independiente, en la espectroscop´ıa de microondas, ya que la interacci ´on entre la radiaci ´on de microondas y las mol´eculas permite de- terminar su estructura. Ninguno de ellos hab´ıa planeado inventar el l´aser; lo que quer´ıan era desarrollar un dispositivo que generara ondas de longitud de onda corta para estudiar estructuras moleculares, pero las t´ecnicas disponibles no se lo per- mit´ıan. A Townes, que hab´ıa estado ligado durante mucho tiempo a la investigaci ´on relacionada con el radar, se le ocurri ´o usar mol´eculas, en vez de un aparato, para generar las frecuencias deseadas. Se dio cuenta de que se pod´ıa usar para este fin la emisi´on estimulada que Einstein hab´ıa predicho en 1917. Se trata de uno de los fen ´omenos b´asicos de la interacci ´on cu´antica entre la radiaci ´on y la materia (junto con la emisi ´on espont´anea y la absorci ´on), por la cual un fot ´on en resonancia con un salto entre niveles cu´anticos de alg ´un sistema material (un ´atomo, una mol´ecula, un semiconductor…) estimula su desexcitaci ´on (paso a un nivel inferior de energ´ıa) y la emisi ´on de un fot ´on gemelo, con la misma frecuencia, fase y direcci ´on que el incidente. Townes fue capaz de usar este proceso para amplificar la emisi ´on de mi- croondas de las mol´eculas de amoniaco y produjo el primer m´aser (acr ´onimo ingl´es de microwave amplification by stimulated emission of radiation).
  • 11. 17 La cuesti ´on era si se podr´ıa utilizar la emisi ´on estimulada para longitudes de onda mucho menores, en particular en el espectro visible. Schawlow, cu ˜nado de Townes, pens ´o que colocando un par de espejos, uno en cada extremo de una regi ´on con ´atomos o mol´eculas excitadas la luz rebotar´ıa de un lado a otro produciendo un haz de frecuencia pura y muy direccional, ya que los fotones en otras direcciones se escapar´ıan de la cavidad. Haciendo uno de los dos espejos semitransparente se lograba adem´as la salida del haz. En 1958 Townes y Schawlow publicaron un art´ıculo que establec´ıa los principios del l´aser (light amplification of stimulated emission radiation). Ya era s ´olo cuesti ´on de tiempo encontrar los materiales apropiados y el mecanismo de bombeo adecuado para excitar a los ´atomos o mol´eculas dej´andolos preparados para la emisi ´on estimulada. Tras la publicaci ´on, multitud de laboratorios en Universidades y empresas se pusieron a trabajar. El primer l´aser lo construy ´o el f´ısico americano Theodore Maiman, de la compa ˜n´ıa Hughes Aircraft, con rub´ı sint´etico. Hoy en d´ıa existe una variedad enorme de l´aseres, basados en distintos medios materiales y mecanismos de bombeo. Pueden funcionar de forma continua o pulsada; su potencia y frecuencias son tambi´en muy variadas, desde el infrarrojo hasta el ultravioleta cercano. 4.2. Aplicaciones Salud y tecnolog´ıa m´edica. Los l´aseres se han convertido en herramientas indispensables en numerosos procedimientos m´edicos terap´euticos y diagn ´osticos. Un haz l´aser puede enfocarse con precisi ´on en lesiones oculares, o sobre la piel, y puede dirigirse hacia cualquier ´organo de forma m´ınimamente invasiva con fibra ´optica. El uso de los l´aseres en medicina se ha desarrollado r´apidamente por dos razones: primero, debido a la existencia de una gama muy amplia de l´aseres que permiten ajustar la longitud de onda o los pulsos de la radiaci ´on a las necesidades de cada problema cl´ınico; en segundo lugar, se ha logrado entender mejor la interacci ´on entre el l´aser y los tejidos. Los l´aseres encuentran tambi´en muchas aplicaciones en oftalmolog´ıa, por ejem- plo para corregir defectos en la visi ´on debidos a peque ˜nas anomal´ıas en la curvatura de la c ´ornea, o en operaciones de cataratas. Los l´aseres se usan adem´as como bis- tur´ı. Sus par´ametros pueden ajustarse para cortar y proporcionar suficiente calor para causar la coagulaci ´on, con lo que se consigue minimizar el sangrado. Se usan tambi´en con ´exito en ginecolog´ıa. La precisi ´on del l´aser permite destruir s ´olo el tejido da ˜nado y preservar el resto.
  • 12. 18 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria Tecnolog´ıa de la informaci´on y comunicaciones. Las redes de telecomuni- caciones modernas (tel´efono, televisi ´on, internet) se basan en el l´aser y en la fibra ´optica, que es m´as eficaz, m´as barata, y requiere menos mantenimiento que las redes basadas en el cableado de cobre. La fibra ´optica comenz ´o us´andose en telecomuni- caciones a larga distancia, pero hoy estamos a punto de recibirla ya en el hogar. La informaci ´on transmitida se codifica mediante pulsos de l´aseres de semiconductores. El primer l´aser de semiconductores continuo comercial que operaba a temperatura ambiente se cre ´o en 1975 abriendo la puerta al uso de l´aseres para transmitir conver- saciones telef ´onicas codificadas. En 1988 se tend´ıa el primer cable de fibra ´optica transoce´anico. El disco compacto. Los m´etodos de almacenamiento ´optico son posibles gracias a la investigaci ´on para obtener l´aseres de semiconductores de bajo costo y sobre la interacci ´on entre el l´aser y pel´ıculas delgadas. Se venden 8.000 millones de d ´olares de discos compactos al a ˜no. La informaci ´on se almacena en un CD en la forma de muescas poco profundas con anchuras de unos miles de ´atomos en una superficie de pol´ımero cubierta con una pel´ıcula delgada reflectante. La informaci ´on digital, representada por la posici ´on y longitud de las muescas se lee ´opticamente con un l´aser de semiconductores. Energ´ıa. La mayor parte de la energ´ıa que consumimos se obtiene quemando combustibles f ´osiles. Dada su cantidad limitada y su potencial contaminante es esencial optimizar la combusti ´on. Para este fin los l´aseres y el conocimiento de los procesos moleculares que tienen lugar en el horno son importantes. El interior de un horno es un ambiente hostil en el que es dif´ıcil colocar aparatos sin que se destruyan o da ˜nen. Sin embargo, por medio del l´aser, es posible averiguar externamente la temperatura, el movimiento de las part´ıculas, la composici ´on molecular, y las velocidades de reacci ´on. Otros usos del l´aser. El l´aser es una herramienta muy vers´atil en muchas otras industrias y aplicaciones de todo tipo. Se usa por ejemplo para cortar o grabar piezas met´alicas, cer´amicas, pl´asticas, de madera o tela, con velocidades y precisiones mucho mayores que las alcanzadas con otras t´ecnicas; en sat´elites para transmitir informaci ´on; como lectores de c ´odigos de barras, en impresoras; en espectroscopios para analizar la composici ´on de muestras; para medir distancias y tiempos con gran precisi ´on; en giroscopios; como punteros; en holograf´ıa, o como “pinzas ´opticas” para manipular peque ˜nas part´ıculas. Esta ´ultima aplicaci ´on es de gran inter´es en distintas ramas de la biolog´ıa, para manipular bacterias, c´elulas, org´anulos celulares, o mol´eculas individuales de DNA.
  • 13. 19 5. Otras aplicaciones de la Mec ´anica Cu ´antica Dise˜no de f´armacos. La teor´ıa molecular est´a contribuyendo al dise ˜no de mol´eculas bioactivas, que incluyen f´armacos, herbicidas y pesticidas. Resonancia magn´etica. Esta t´ecnica de visualizaci ´on de los tejidos se basa en provocar con un campo magn´etico constante y otro oscilante resonancias magn´eticas en ciertos n ´ucleos at ´omicos, particularmente del hidr ´ogeno (protones. Nuestro cuerpo contiene mucha agua, y cada mol´ecula de agua dos ´atomos de hidr ´ogeno.) La resonancia se refiere a un aumento de la absorci ´on cuando se consigue la ade- cuada combinaci ´on de intensidad de campo y frecuencia. La ventaja con respecto a los rayos X es que el paciente no se ve expuesto a una radiaci ´on peligrosa, y adem´as pueden conseguirse im´agenes tridimensionales. Esta t´ecnica descansa en un efecto puramente cu´antico: la discretizaci ´on o cuantificaci ´on de la energ´ıa debida a la acci ´on del campo constante sobre el prot ´on, que puede considerarse como un peque ˜no im´an. Pero a diferencia de los imanes cl´asicos, no es posible cualquier orientaci ´on (y energ´ıa) con respecto al campo externo, sino s ´olo dos orientaciones discretas y sus correspondientes energ´ıas. En resonancia, la frecuencia del campo oscilante coincide con la frecuencia que corresponde seg ´un la f ´ormula de Planck al salto energ´etico entre los dos niveles (normalmente en la regi ´on de frecuencias de radio). La espectroscop´ıa de resonancia magn´etica es una t´ecnica usada por los qu´ımicos de forma rutinaria como herramienta de an´alisis, ya que los diversos en- tornos qu´ımicos de los protones afectan las frecuencias de resonancia de distinta manera; tambi´en se emplea para determinar estructuras de prote´ınas o de s ´olidos. Felix Bloch (el mismo f´ısico que contribuy ´o decisivamente al nacimiento de la teor´ıa de bandas) y Edward Purcell descubrieron independientemente el fen ´omeno de resonancia magn´etica en 1946 ( y recibieron el Nobel en 1952). Entre 1950 y 1970 se us ´o fundamentalmente como t´ecnica de an´alisis qu´ımico. En 1971 se mostr ´o que los tiempos de relajaci ´on de la resonancia magn´etica de diferentes tejidos variaba, lo que dispar ´o el inter´es por aplicar la t´ecnica en medicina. Energ´ıa nuclear. La f´ısica nuclear es una rama de la mec´anica cu´antica. El conocimiento de la estructura y procesos nucleares ha permitido controlar, para bien y para mal, enormes energ´ıas. No en vano muchos destacados te ´oricos cu´anticos, (por ejemplo Feynman , Wheeler, un antiguo colaborador de Bohr, o E. Fermi) liderados por R. Oppenheimer, trabajaron en el proyecto Manhattan durante la segunda guerra mundial para producir la primera bomba at ´omica en la que se fisionaba uranio. Simult´aneamente se llevaba a cabo la investigaci ´on sobre el uso pac´ıfico de esa energ´ıa: Enrico Fermi consigui ´o la primera reacci ´on nuclear en cadena controlada
  • 14. 20 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria en 1942. En 1952 Estados Unidos creaba una bomba a ´un m´as mort´ıfera , 1000 veces m´as potente que la de fisi ´on lanzada en Hirosima, basada en la fuente de energ´ıa del sol y las estrellas, la fusi ´on de ´atomos de deuterio y tritio para formar helio. La contrapartida “civil” –un reactor de fusi ´on- no ha llegado a realizarse, posiblemente por las dificultades que entra ˜na, pero tambi´en por la falta de inter´es de los gobiernos. En cualquier caso la producci ´on de energ´ıa por fisi ´on nuclear est´a en claro retroceso, y es impopular debido a los problemas de seguridad que ha generado, no s ´olo por los temidos accidentes nucleares sino por la peligrosidad de los residuos radioactivos. El horno de microondas. Ya hemos comentado al hablar del m´aser la impor- tancia de la espectroscop´ıa de microondas para determinar estructuras moleculares. El horno de microondas se basa en los mismos principios que la espectroscop´ıa de microondas, aunque su invenci ´on no est´a ligada a esta espectroscop´ıa. Percy Spencer, un inventor de la empresa Raytheon Corporation trabajaba en 1946 en un proyecto relacionado con el radar. Estaba probando un nuevo tubo de vac´ıo llamado magnetr ´on cuando descubri ´o que una barra de caramelo que llevaba en su bolsillo se hab´ıa derretido. Luego prob ´o a poner ma´ız cerca del tubo y observ ´o con asombro c ´omo saltaban las palomitas por todo el laboratorio; despu´es coloc ´o un huevo, y se calent ´o tan r´apido que explot ´o en la cara de un colega curioso. Hab´ıa nacido una nueva forma de cocinar y calentar alimentos. En el horno de microondas se produce radiaci ´on de microondas, con la frecuencia adecuada para hacer rotar las mol´eculas de agua, que tiene una parte cargada positivamente y otra negativamente. En cada ciclo de oscilaci ´on del campo el´ectrico la mol´ecula tiende a alinearse con el campo (t´ıpicamente se producen 2450 millones de ciclos por segundo). Este movimiento genera fricci ´on a trav´es de choques e interacciones con las mol´eculas vecinas, y por tanto calor. La radiaci ´on de microondas, y no otra cualquiera, es la adecuada para esta tarea porque la rotaci ´on molecular est´a cuantizada, es decir, no todas las energ´ıas de rotaci ´on est´an permitidas, sino s ´olo un conjunto discreto. La diferen- cia entre niveles permitidos cae precisamente dentro de la zona de microondas del espectro electromagn´etico. Finalmente, otra aplicaci ´on interesante de la mec´anica cu´antica es la de los relojes at ´omicos, y en general la metrolog´ıa, es decir la especificaci ´on precisa de todos los patrones de medida. Los relojes at ´omicos se usan por ejemplo en el sistema GPS, que nos permite conocer con gran precisi ´on el punto geogr´afico en el que estamos.
  • 15. 21 6. El futuro: ¿ordenadores cu ´aticos? En cierto sentido todos los ordenadores actuales son cu´anticos, puesto que su funcionamiento se basa en el transistor. Sin embargo, convendremos en llamarlos cl´asicos, en la medida en que usan como unidad elemental para almacenar infor- maci ´on el bit, que es en la pr´actica un sistema f´ısico que puede estar en dos estados (digamos 0 y 1). En un hipot´etico ordenador cu´antico se substituir´ıa el bit cl´asico por el bit cu´antico, m´as rico que el cl´asico porque el sistema puede estar en cualquier su- perposici ´on de los estado 0 y 1. La consecuencia de esta posibilidad es que en teor´ıa existen ciertas operaciones para las cuales un ordenador cu´antico ser´ıa much´ısimo m´as r´apido que uno cl´asico. El problema estriba en conseguir y manipular muchos de estos bits cu´anticos en la pr´actica, y no es nada f´acil, porque una perturbaci ´on muy peque ˜na del entorno hace que las propiedades del bit cu´antico se pierdan. En este momento no se sabe con certeza si los ordenadores cu´anticos van a poder realizarse alg ´un d´ıa, pero lo que se puede ganar es tanto que muchos grupos de investigaci ´on en todo el mundo est´an dedicados a intentarlo. De todas formas existen otros caminos por los que la inform´atica y la mec´anica cu´antica vuelven a encontrarse, incluso si se mantiene el bit cl´asico como unidad b´asica. En las ´ultimas d´ecadas la potencia de los ordenadores ha crecido con una velocidad vertiginosa, dobl´andose cada dos a ˜nos. Este aumento de potencia se debe esencialmente a la miniaturizaci ´on constante del transistor. Esta miniaturiza- ci ´on hasta el momento ha conseguido realizarse con ´exito pero el proceso tiene un l´ımite f´ısico, porque a partir de ciertos tama ˜nos (decenas de nan ´ometros) los efectos cu´anticos no pueden despreciarse, por ejemplo los electrones atravesar´ıan barreras por efecto t ´unel, y de hecho el transistor tal como lo conocemos dejar´ıa de funcionar. Una opci ´on es dise ˜nar nuevos tipos de transistores que usen estos efectos cu´anticos; tambi´en es posible que el transistor llegue a substituirse por otro tipo de unidades mejor adaptadas a las nuevas escalas. Bibliograf´ıa [1] www.pbs.org/transistor (Historia del transistor.) [2] J. G. Muga y C. R. Leavens, Arrival time in quantum mechanics, Physical Reports 4 (2000) 353. (Sobre aspectos fundamentales pendientes de resolver en mec´anica cu´antica.)
  • 16. 22 2. La f´ısica cu´antica en la vida diaria [3] www.cis.rit.edu/htbooks/nmr, www.cis.rit.edu/htbooks/mri (Ex- celentes introducciones interactivas a la resonancia magn´etica y a su aplicaci ´on en medicina.) [4] www.colorado.edu/physics/2000 (Introducciones interactivas al l´aser, y al horno de microondas.) [5] www.bae.ncsu.edu/bae/courses/bae590f/1995/mullen (Sobre la to- mograf´ıa de emisi ´on de positrones.) [6] J. M. S´anchez Ron, El Siglo de la Ciencia, Taurus, Madrid, 2000, cap´ıtulos II (Ciencia, tecnolog´ıa y sociedad), V (la f´ısica cu´antica, disciplina del siglo) y VII (El poder de la energ´ıa nuclear).